Une archéologie des odeurs (1/3) : « L’étude des brûle-parfums et de leurs contextes archéologiques »

Introduction

L’usage des encens, comme l’oliban (lubān), la myrrhe, le bois d’aloès (ʿūd), est bien renseigné dans les sources écrites, que ce soient des chroniques, des récits de géographes ou des œuvres poétiques et littéraires. Généralement, ces sources nous informent sur les différents emplois de ces substances aromatiques de valeur dans les milieux aisés et de prestige.

Les données archéologiques viennent compléter notre connaissance à ce sujet, en fournissant des données importantes sur la façon dont ces aromates étaient employés au sein de populations pour lesquelles nous ne disposons pas de sources écrites.

Ainsi, les fouilles archéologiques menées à R’as al-Jins en Oman font remonter l’usage de l’encens au IIIe millénaire av. J.-C., dans un contexte d’habitat domestique.

Cet article et les deux prochains qui vont suivre sont issus de la présentation donnée dans le cadre de la table-ronde « Fragrances et pestilences : histoire et anthropologie des odeurs en terre d’Islam à l’époque médiévale » qui s’est tenue à l’Ifpo le 14 décembre 2012.

Dans cette première partie, différents sites ayant livré des brûle-parfums en contexte archéologique seront présentés afin de montrer en quoi leur étude nous renseigne sur les contextes d’utilisation des résines et bois aromatiques : religieux ou profane, riche ou modeste.

Dans une seconde partie, je présenterai les sites archéologiques ayant livré des résines, les méthodes d’analyses et les hypothèses que l’on peut formuler grâce à ces données.

Enfin, je m’intéresserai également à la vente et à l’usage de l’encens tels qu’ils sont pratiqués aujourd’hui dans le sud de la péninsule Arabique, région productrice et consommatrice d’oliban.

 

Les brûles-parfums

L’emploi de ces aromates est généralement lié, dans le monde médiéval musulman, à un objet bien spécifique : le brûle-parfum.

Nous définissons par « brûle-parfum » tout support ayant servi à brûler des résines ou des bois aromatiques dans un contexte profane. L’étude typologique des brûle-parfums a permis de mettre en place un fossile directeur, et met la lumière sur des réseaux de diffusion de ces objets, et par là-même de l’encens (Le Maguer 2011).

Les brûle-parfums sont aussi un indicateur du contexte social suivant le matériau dans lequel ils sont réalisés : alliage, chlorite ou céramique. Les brûle-parfums en alliage, généralement le bronze ou le cuivre, étaient coûteux et témoignent de la richesse de leurs propriétaires. La chlorite est, d’après certains auteurs médiévaux, réputée pour ses qualités culinaires. De fait, ce matériau était recherché et plutôt associé à des contextes aisés. Enfin, les brûle-parfums en céramique sont les plus courants et les plus faciles à acquérir.

Les brûle-parfums en bronze

Un premier type de brûle-parfums en bronze relève de techniques et de formes nées dans la Méditerranée ancienne, en particulier le monde romain puis byzantin. On les trouve surtout aux périodes Omeyyades et début de la période Abbasside.

Ce type d’objet a ainsi circulé dès l’époque pré-islamique. Dans une tombe située à Wâdî Ḍuraʾ, au nord-est d’Aden, au Yémen, a été retrouvé un brûle-parfum cylindrique tripode en bronze de 10,5 cm de hauteur. Il est doté d’un couvercle en forme de coupole ajourée et d’un manche horizontal tubulaire orné d’une tête de bélier à l’extrémité. L’objet date des premier ou deuxième siècles de notre ère, et fait parti d’un riche mobilier funéraire accompagnant la dépouille d’un guerrier. L’exécution de cet objet relève de la tradition proche-orientale. Des manches similaires sont attestés sur des palettes à encens en Egypte et en Palestine. Cependant, il s’agit d’un objet de production locale, et non pas importé, comme la plupart des objets en bronze retrouvés sur ce même site pour la même période[1]. Le long manche horizontal et le couvercle perforé seront à nouveau des éléments fondamentaux dans la réalisation des brûle-parfums communs de l’Orient byzantin puis islamique[2].

Brûle-parfum en bronze provenant des fouille de la citadelle d'Amman.
Brûle-parfum en bronze provenant des fouille de la citadelle d’Amman.

Le premier brûle-parfum présenté ici est en bronze, et ses différentes parties (corps, couvercle et manche) ont été forgées séparément. Le réceptacle se présente sous la forme d’un cylindre terminé par un disque formant un collet, sous lequel les trois pieds sont attachés. Le couvercle est en forme de dôme, ajouré par une série d’arches. La partie supérieure du couvercle est percée par trois rectangles et surmonté d’un cabochon. Le manche est un tube en bronze terminé par un protomé de lion, et attaché au réceptacle par trois rivets. Le réceptacle et le couvercle sont gravés de motifs floraux stylisés sur un fond de points. Le fond du réceptacle contenait les restes d’une substance blanche. L’objet est conservé au Musée Archéologique, à ʿAmman (numéro d’inventaire : J. 1660).

Le brûle-parfum d’Amman figure parmi les exceptions, la majorité de ces objets provenant de musées.

Brûle-parfum monumental seldjoukide conservé au Metropolitan Museum of Art.
Brûle-parfum monumental seldjoukide conservé au Metropolitan Museum of Art. (c) Le Maguer.

 

Plus tard, dans l’Iran seldjoukide, on trouve des brûle-parfums zoomorphes, généralement des lions, pouvant atteindre des tailles monumentales comme celui conservé au Metropolitan Museum of Art à New York. Les commanditaires sont le plus souvent des princes ou des gens de cour. Des brûle-parfums de ce type, aux dimensions plus modestes, sont également visibles au Louvre.

 

 

 

 

 


[1] Breton 1993, p. 49-50, Pl. 8, fig. 16 et Pl. 15, fig. 41.

[2] Invernizzi 1997.

 

Les brûle-parfums en chlorite

Le mot chlorite, équivalent dans la littérature francophone au terme « softstone » ou pierre à savon (hajjar as-saboni), est ici employé comme terme générique pour désigner un type de pierres altérées par hydrothermie, riche en magnésium et en talc. La chlorite est une pierre très peu dure (1 à 3 sur l’échelle de Moh), et donc facile à travailler.

Carte localisant les mines de chlorite actives durant la période abbasside. (c) Le Maguer
Carte localisant les mines de chlorite actives durant la période abbasside. (c) Le Maguer

Les mines de chlorite en péninsule Arabique sont localisées à l’ouest, dans une bande montagneuse nord-sud comprise entre le Golfe d’Aqaba et le Najd (Zarins et al. 1979 : 9-12), ainsi que dans les montagnes nord du Yémen (Overstreet et al. 1988 : 392).

Les centres de production d’objets en chlorite se situent dans ces mêmes régions. L’existence d’une production locale est prouvée par la présence d’éléments de taille et de manufacture, l’identification de mines contemporaines avec l’implantation de zones d’habitat, et la comparaison entre les sources géologiques et les produits finis. Wadakh et Ghuraba, dans la région de Ta’if, ont fait l’objet d’une étude qui prouve leur fonction de centres de production pour la période abbasside (Zarins et al. 1980 : 27-28). Ces mines étant localisées de façon bien précise, la chlorite est donc amenée à circuler.

Le commerce de la chlorite est très ancien et remonte au premier millénaire av. J.-C. Il connaît un renouveau sous la période abbasside, en lien avec le transfert du pouvoir de la Syrie vers l’Irak, et la création de la capitale califale à Bagdad, ce qui a pour conséquence directe le développement de routes terrestres entre la Mecque et la Mésopotamie, dont le Darb Zubayda, construit sous le règne du calife Hārūn al-Rashīd (170/786-193/809)[1]. Cette route passe notamment par ou près de centres de production de la chlorite, comme al-Rabadhah, situé à 11 km d’une mine d’extraction de la chlorite[2].


[1] Knudstad 1977, p. 41.

[2] Al-Rashid 1986.

 

Brûle-parfums en chlorite provenant de Suse et conservés au Musée du Louvre. (c) S. Le Maguer.
Brûle-parfums en chlorite provenant de Suse et conservés au Musée du Louvre. (c) S. Le Maguer.

C’est pourquoi nous retrouvons des brûle-parfums en chlorite produit en péninsule Arabique sur des sites tels que Fustat en Egypte, Suse et Sîrâf en Iran dans des proportions très importantes.

Le site de Sīrāf, situé près du village actuel de Tāhirī, s’étend sur la côte iranienne du Golfe Persique[1]. Les fouilles archéologiques dirigées par D. Whitehouse, sous l’égide du British Institute of Persian Studies, se sont déroulées entre 1966 et 1973. Les plus anciennes références sur Sīrāf se trouvent dans les écrits de Ibn al-Faqīh qui vécut au début du IXe siècle, et qui notait déjà le commerce avec l’Inde. Ibn Hawqal, qui écrit au Xe siècle, ajoute que les marchandises transitant par Sīrāf étaient : l’aloès, l’ambre gris, le camphre, des gemmes, le bambou, l’ivoire, l’ébène, le papier, le bois de santal et autres parfums, drogues et épices. Cependant, d’après al-Muqqadasī, la ville est en déclin dès la fin du Xe siècle. En effet la ville subi d’importants dommage suite au tremblement de terre de 366/977, ralentissant considérablement son développement économique.

Le site a livré un abondant matériel en chlorite. Tous les objets en chlorite proviennent de la Période 2 d’occupation du site, soit entre 825-1055 correspondant à l’apogée de la ville de Sīrāf. Les fouilles ont ainsi livré un large éventail de types de brûle-parfums en chlorite.

En effet, chaque type d’objet présent à Sīrāf est bien attesté par ailleurs sur des sites comme Samarra en Irak, Suse en Iran, ‘Aqaba en Jordanie et dans la péninsule Arabique.

Le matériel issu des fouilles de Sīrāf est en grande partie conservé au British Museum. Sur l’ensemble du matériel en chlorite issu des fouilles conservé au BM, 66% des objets proviennent du site F. Il s’agit d’un ensemble de maisons de riches marchands abandonnées à la fin du Xe ou au début du XIe siècle. 83% des brûle-parfums proviennent de ce même site. A l’inverse, le site B, correspondant à la grande Mosquée, n’a livré que 10% du matériel en chlorite, 4% des brûle-parfums mais 18% de la totalité des lampes. Ces données renforcent l’idée d’un usage domestique des brûle-parfums, et montrent bien que les objets en chlorite sont associés à des contextes sociaux aisés.


[1] Whitehouse 1968.

Les brûle-parfums en céramique

10 types différents de brûle-parfums en céramique ont été distingués.

Les brûle-parfums de forme quadrangulaires sont la forme la plus ancienne, et aussi la mieux attestée.

Brûle-parfums en céramique provenant de Suse conservés au Musée du Louvre. (c) Le Maguer.
Brûle-parfums en céramique provenant de Suse conservés au Musée du Louvre. En haut : type C3. En bas à gauche : imitation de type en chlorite. (c) Le Maguer.

La production est cependant variée. On trouve ainsi des formes glaçurées, ou encore des imitations en céramique des brûle-parfums en chlorite. L’une des raisons de ces copies peut être la possibilité d’obtenir à moindre coût un objet originellement onéreux. Cependant, aucune production massive n’est attestée, et ces objets sont finalement rares. Il faut peut-être chercher les raisons ayant motivé cette production ailleurs, pourquoi pas dans le domaine de l’affectif.

La carte de répartition des types en céramique montre leur faible diffusion. Il est intéressant de noter que 85% des brûle-parfums en céramique proviennent du sud de la péninsule Arabique, autrement dit de la région productrice de l’encens, mettant en évidence l’importance de la consommation locale de l’encens. La céramique est un matériau relativement courant, et qui, à moins de l’emploi de techniques ou de décors bien particuliers (comme la glaçure), relève généralement de productions locales.

Le type C3 fait exception, puisqu’il est attesté sur six sites du sud de l’Arabie (al-Shiḥr, Sharma, Yaḍḡaṭ, Athar, Al-Ghulayfiqah et al-Qaraw), qu’il se retrouve jusqu’à Suse, et, sous une forme un peu différente, à ʿAmman. Autrement dit, ce type, produit dès le milieu du VIIIe siècle, aurait circulé depuis le sud de l’Arabie jusqu’aux régions conquises après l’avènement de l’Islam. Cependant, les brûle-parfums du type C3 relèvent aussi de la production locale, comme semble l’attester les différentes couleurs et qualités de pâte. Le site de Yaḍḡaṭ comportait les fours de potiers qui fournissaient al-Shiḥr et Sharma[1]. Ces productions sont caractérisées par une pâte grossière de couleur brun à cœur gris/noir. A Aththar les brûle-parfums sont faits d’une pâte rouge et à Suse d’une pâte fine ou assez fine de couleur chamois.

Brûle-parfum en céramique provenant des fouilles d'Amman. Type C2. (Hardin 1951, pl. III/10).
Brûle-parfum en céramique provenant des fouilles d’Amman. Type C2. (Harding 1951, pl. III/10).

 

Enfin, en ce qui concerne la partie nord, qui regroupe principalement la Syrie-Palestine, on constate que les brûle-parfums en céramique retrouvés sont des occurrences pré-islamiques locales, généralement communes depuis la période perse et ayant pour origine la Mésopotamie. Le type C2 est une production nabatéenne qui ne circule pas au-delà du Levant.


[1] Rougeulle 2007, p. 247.

Sterenn LE MAGUER

ATER en Archéologie et art islamiques (Université Paris 1 Panthéon-Sorbonne), archéologue spécialiste de la péninsule Arabique et des pays du Golfe.

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L’encens en Oman : histoire et archéologie d’un produit culturel et commercial

**Ce texte reprend ma lecture donnée lors de la conférence du 2 décembre 2012 au CFO à Mascate**

L’usage de l’encens en Oman revêt une importance toute particulière, puisque ce pays est à la fois consommateur, producteur et importateur de cette résine odorante issue des arbres Boswellia.

Après une brève présentation de l’encens, je m’attacherai à montrer que l’usage et la commercialisation de l’encens sont très anciens en Oman, avant de montrer à travers divers documents (archéologiques et textuels) que le commerce de l’encens continua de jouer un rôle majeur à la période islamique.

 

I-              Définition de l’encens

Résine issue du B. sacra, Yémen. (c) S. Le Maguer
Résine issue du B. sacra, Yémen. (c) S. Le Maguer.

Par encens on entend communément toute substance dégageant une odeur lorsqu’elle est brûlée. Le mot arabe correspondant est lubān. Il désigne en fait la résine séchée issue de l’exsudation des arbres à encens ou Boswellia, de la famille des Burséracées, espèce dont la répartition est localisée entre la corne de l’Afrique, la région du Hadramaout au Yémen et le Dhofar en Oman. Il existe une vingtaine de Boswellia différents répertoriés, mais le véritable encensier est le Boswellia sacra ou Boswellia carteri. C’est seulement en 1887 que l’allemand Flückiger identifie clairement l’arbre à encens poussant au Yémen, et lui donne son nom scientifique. Depuis, quatre espèces principales d’arbre à encens sont connues. Le Boswellia sacra est l’espèce qui pousse dans le sud de l’Arabie (Hadramawt, île de Socotra, Mahra et Dhofar).

 

II-            L’encens avant l’Islam

1)    Usages

Le plus ancien brûle-parfum retrouvé à ce jour est en grès, de forme quadrangulaire quadripode. Il provient des fouilles réalisées à Ra’as al-Jinz, en territoire d’Oman. Ce brûle-parfum présentait de la matière brûlée au fond du réceptacle. L’objet a été retrouvé dans un bâtiment daté du IIIe millénaire av. J.-C. Il s’agit d’un contexte domestique, et non pas religieux ou de prestige. L’objet lui-même est fort simple et sans décor. Ce fait atteste d’un usage de l’encens au sein des couches moins aisées de la population, et d’une consommation locale, et ce dès le IIIe millénaire av. J.-C. Les rapprochements au niveau de la taille et de la forme de ce brûle-parfum avec ceux utilisés traditionnellement pour les résines aromatiques en Arabie jusqu’à nos jours suggère fortement un usage étendu dans les activités quotidiennes domestiques et rituelles.

Pyrées provenant de Khowr Rûrî conservés au musée "The land of Frankincense" à Salalah.
Pyrées provenant de Khowr Rûrî conservés au musée « The land of Frankincense » à Salalah.

L’usage de l’encens à la période préislamique est surtout religieux, comme l’attestent les nombreux pyrées retrouvés dans les temples sudarabiques jusqu’aux 4ème/5ème siècles de notre ère. Ils sont généralement en pierre et présentent des formes variées. Certains sont de forme pyramidale, d’autres cubiques, et on retrouve au niveau de leur décoration des éléments rappelant les décors architecturaux caractéristiques des temples.

 

2)    Le commerce

Dès le milieu du deuxième millénaire avant Jésus-Christ, l’Egypte tente d’exercer un contrôle sur son approvisionnement en encens. Ce fait est attesté à travers les scènes gravées retrouvées à Dar el-Bahari en Egypte, narrant l’expédition ordonnée par la reine Hatshepsout (r. 1490-1468 av. J.-C.) vers le fabuleux « pays de Punt » à la recherche de la précieuse résine. Certains chercheurs ont situé cette région en Arabie du Sud (Yémen), mais les dernières recherches tendent à situer le pays de Punt en Afrique de l’Est, au sud de l’Egypte, sur la côte de la Mer Rouge.

Le site de Khowr Rûrî, l'ancienne Sumhuram.
Le site de Khowr Rûrî, l’ancienne Sumhuram.

Depuis la côte yéménite, nous ne disposons pas des preuves matérielles attestant d’un commerce maritime vers les pays septentrionaux pour des périodes aussi anciennes. Le travail archéologique entrepris plus à l’est sur la côte du Hadramawt et du Dhofar depuis 1996 a révélé les preuves de l’existence de sites côtiers avec des contacts internationaux, dont certains pourraient dater de la Préhistoire. Un réseau portuaire par cabotage semble se mettre en place dès le IVe siècle avant J.-C., relayés par des ports comme Sumhuram (Oman) au Ier s. av. J.-C.

L’encens récolté dans le Dhofar et le Hadramawt était transporté vers le port de Qāniʾ avant d’être exporté vers la Méditerranée. L’empire romain avait une demande importante en encens qui assurait pour une grande part la richesse des royaumes sudarabiques.

Carte de l'"Arabie Heureuse" telle que la voyait les Anciens.
Carte de l' »Arabie Heureuse » telle que la voyait les Anciens.

 

III-          L’encens à la période Islamique

1)    Les usages

Durant la période médiévale, l’encens est principalement utilisé dans un contexte domestique, pour parfumer sa maison ou ses vêtements, ou encore recevoir ses hôtes.

De nombreux brûle-parfums ont été retrouvés dans des contextes archéologiques depuis les premiers temps de l’Islam, et encore aujourd’hui l’encens est brûlé dans des objets aux formes plus ou moins similaires.

Les principaux matériaux employés étaient le métal (bronze ou cuivre), la céramique et la chloritite, pierre tendre que l’on trouve communément en Oman.

Outre la documentation archéologique, nous disposons de sources historiques nous renseignant sur les contextes dans lesquels l’encens était utilisé. Ainsi al-Mas’udî nous décrit les réceptions données par le calife Al-Ma’mun qui faisait apporter des brûles-parfums pour ses hôtes après le repas donné chaque jeudi lors de la conférence de jurisprudence qu’il dirigeait.

Les bienfaits de l’encens étaient vantés par des médecins et pharmaciens comme Yohanna ben Massawayh (m. 857) et Sahlân ibn Kaysân (m. en 990) ou Al-Sûyûtî (m. 1505).

Des textes littéraires, comme les Mille et Une Nuits, nous renseignent sur les usages de l’encens, utilisé principalement dans un contexte domestique, lorsqu’on recevait des hôtes.

 

2)    Commerce de l’encens

Les sources textuelles médiévales témoignent de l’importance du commerce de l’encens durant la période médiévale.

Les vestiges archéologiques du port médiéval de Zafâr. (c) S. Le Maguer
Les vestiges archéologiques du port médiéval de Zafâr. (c) S. Le Maguer

Salalah est la capitale du Dhofar, et la ville a donné son nom à la plaine côtière qui s’étend le long de la côte de l’océan Indien, à environ 850 km de la capitale, Mascate, et 120 km de la frontière avec le Yémen. Les ruines d’al-Balīd se situent à l’est de la ville moderne, et correspondent au port médiéval de Ẓafār.

Marco Polo témoigne du commerce de l’encens blanc, de très bonne qualité, ainsi que du commerce des chevaux vers l’Inde :

« Et encore vous dit que l’encens blanc y naît fort bon, en abondance, et vous décrirai comment il naît. […] En cette cité viennent encore maints beaux destriers d’Arabie, que les marchands portent ensuite avec leurs nefs en Inde, et dont ils font grand profit et grand gain. »

De plus, Marco Polo décrit précisément la récolte de l’encens à Dhofar à la fin du XIIIe siècle :

« Je vous dis qu’il y a des arbres pas bien grands ; ils sont comme petits sapins. On en entaille l’écorce en plusieurs endroits avec des couteaux, et par ces trous s’écoule l’encens, pareil à un liquide ou à une gomme, goutte à goutte, en grande quantité. Il en sort parfois de l’arbre sans entaille à cause de la très grande chaleur qui règne là ; ensuite, cela durcit et forme ainsi l’encens. »

Ces deux activités commerciales assurent la richesse de la ville et de ses marchands. Au XIVe siècle, Ibn Baṭṭūta se rend depuis Ẓafār vers Oman, et c’est là qu’il décrit l’arbre à encens, attestant ainsi de la production et de l’usage de l’encens à Ẓafār au XIVe siècle. Les fouilles menées par Albright ont d’ailleurs livré environ 50 kg d’encens.

Ibn Baṭṭūta témoigne aussi de la récolte de l’encens en Oman au XIVe siècle. Il décrit un arbre dont les feuilles sont minces, et lorsque celui-ci est entaillé, il s’en écoule un liquide semblable au lait qui, en séchant, devient une résine. Ces entailles se font à différents endroits à l’aide d’un couteau ou mangeb, d’où s’écoule une sève épaisse. En s’écoulant, cette résine tombe au pied de l’arbre. Cette sève est laissée séchée à même l’arbre pendant sept à dix jours. On vient alors chercher les morceaux de résine séchée tombés au sol, qui se présentent sous la forme de petites boules transparentes. La récolte se fait généralement durant la saison chaude, c’est-à-dire entre juillet et août, puis les arbres sont laissés au repos durant le reste de l’année. Ces conditions de récolte de l’encens impliquent une saisonnalité du commerce de l’encens.

Au XVIe siècle, les ports de Berbera et de Zaylaʿ en Somalie importent de l’encens du Dhofar, ainsi que du poivre et des vêtements depuis le port d’Aden au Yémen.

 

 

Enfin, l’usage et le commerce de l’encens de nos jours, et la place qu’il tient dans la société omanaise, montrent l’importance de ce produit non seulement en tant que bien commercial mais aussi en tant que produit culturel, élément à part entière de l’identité omanaise.

Sterenn LE MAGUER

ATER en Archéologie et art islamiques (Université Paris 1 Panthéon-Sorbonne), archéologue spécialiste de la péninsule Arabique et des pays du Golfe.

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Trois sites archéologiques liés au commerce de l’encens en Oman

La prospection botanique que nous avons mené en Oman n’avait pas pour unique but de voir les arbres à encens. Dans ce cadre, nous nous sommes également rendus sur les sites archéologiques identifiés soit comme les vestiges de relais caravaniers, soit comme ports d’exportation de l’encens. Les trois sites principaux qui seront décrits ici sont Shisr, Khowr Rûrî et al-Baleed.

Shisr

Vue GoogleEarth du site de Shisr
Vue GoogleEarth du site de Shisr.

Shisr se situe à moins de 150 km au nord de Salalah, du côté de Wadi Ghadun dans le Nejd. Le site a été découvert au début des années 1990 par Sir Ranulph Fiennes suite à des reconnaissances aériennes. Les vestiges sont constitués d’un dôme en calcaire écroulé qui recouvrait autrefois une source d’eau. Sur ce dôme, une grande enceinte fortifiée de forme trapézoïdale a été édifiée. Le côté sud est le plus étroit et ne mesure que 30 m de long environ. Les côtés est et ouest mesurent 57 m de long et le côté nord 45 m. Ce dernier est doté de 3 tours semi-circulaires. Une autre tour semi-circulaire se trouve sur le mur ouest. Une tour carrée est bien visible sur le mur est, et une autre se dessine sur le mur ouest, suggérant différents états de construction ou des réfections après des dommages possiblement causés par des attaques. Mais la destruction majeure du site est due à la faille de 14 m de haut résultant de l’effondrement du dôme calcaire, creusé par la nappe aquifère située sous la forteresse.

L’occupation du site remonterait à 300 av. J.-C. Le site est réoccupé durant la période Islamique jusqu’au XIVe siècle. Un jeu d’échec datant des XIe – XIIe siècles a été mis au jour. C’est avant tout la présence d’eau qui a fait la richesse du site et c’est pourquoi il était fortifié. Les inventeurs du site se sont empressés d’y voir la mythique cité d’Ubar, mentionnée dans le Coran sous le nom Iram dhât al ‘imâd, la Cité aux mille piliers. Située non loin de la région où poussent les arbres à encens, elle pourrait bien avoir été un relais caravanier sur l’une des nombreuses pistes reliant les zones de production aux zones de consommation de l’encens.

 

Khowr Rûrî/Sumhuram

Vue aérienne du site de Khowr Ruri.
Vue GoogleEarth du site de Khowr Rûrî.

Sumhuram est une ville fortifiée installée sur un éperon rocheux situé dans une lagune ou khowr localisée à 31 km à l’est de Salalah. Le site est d’abord fouillé dans les années 1950 par une équipe de l’American Foundation for the Study of Man (AFSM). Les archéologues découvrent alors une stèle datée du Ier siècle de n. è. et portant la mention « SMHRM » (Sumhuram) : il s’agit du nom de la ville à cette époque. Cette stèle précise également que la ville a été bâtie par Iliazz Yalit I (l’Eleazus mentionné par Stabon), alors roi du Hadramawt depuis sa capitale, Shabwa (la Sabota des Anciens). Les vestiges archéologiques témoignent aussi bien d’échanges intenses avec l’Inde qu’avec le monde méditerranéen : statue indienne du IIe s., nombreuses amphores et céramiques sigillées. Ce site témoigne bien de l’évolution du commerce de l’encens au tournant de l’ère chrétienne. Alors que jusqu’au Ier s. av. J.-C. ce commerce se faisait essentiellement par voie terrestre, le commerce maritime connaît un essor important au Ier siècle de n. è. L’encens récolté dans le Dhofar était entreposé dans différents ports côtiers, dont Sumhuram, avant d’être acheminé vers Qanî’ (Bîr ‘Alî, Yémen), où il était entreposé avant d’être transporté vers Shabwa, d’où les caravanes l’emportaient vers le nord. Le site semble abandonné au Ve siècle, période de troubles intenses au Yémen.

 

Al-Balîd/Zafâr

Enfin, la vivacité du commerce de l’encens durant la période islamique est attestée par la richesse du site d’al-Balîd, où se trouvent les vestiges du port médiéval de Zafâr qui a donné son nom à la région. De nouveau, la découverte du site date des années 1950 dans le cadre des recherches archéologiques menées dans le Dhofar par l’équipe de l’AFSM. Les archéologues mirent au jour environ 49 kg d’encens portant encore les traces des paniers dans lesquels ils se trouvaient et massés sur le sol d’un entrepôt. Les sources textuelles médiévales, arabes ou non, témoignent des activités commerciales de la ville. À la fin du XIIIe siècle, Marco Polo nous informe que « l’encens blanc y naît fort bon, et en abondance », puis il nous décrit comment il est produit. L’encens n’est pas la seule source de revenus de la cité, et le commerce des chevaux, exportés vers l’Inde, participe également au dynamisme économique : « En cette cité viennent encore maints beaux destriers d’Arabie, que les marchands portent ensuite avec leurs nefs en Inde, et dont ils font grand profit et grand gain. » (Le Devisement du Monde, T. II, p. 497)

Au XIVe siècle, Ibn Battûta se rend depuis Zafâr en Oman, où il décrit l’arbre à encens et la récolte de la précieuse résine.

Les fortifications d'al-Balîd.
Les fortifications de Zafâr.

Ces sources textuelles concordent assez bien avec l’image que nous ont léguée les vestiges archéologiques. La cité était dotée d’une enceinte fortifiée et d’un imposant fort pour se défendre. Les vestiges de la grande mosquée témoignent de la richesse de la ville. Les nombreuses demeures et entrepôts livrent l’image d’une cité marchande dynamique.

Malgré ces fortifications, la ville sera assiégée et prise par les Portugais au début du XVIe siècle.

La Grande Mosquée de Zafâr.
La Grande Mosquée de Zafâr.

Sterenn LE MAGUER

ATER en Archéologie et art islamiques (Université Paris 1 Panthéon-Sorbonne), archéologue spécialiste de la péninsule Arabique et des pays du Golfe.

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De l’importance de protéger les arbres à encens

Dans mon premier billet publié sur ce blog, je faisais allusion à la réalité écologique que constitue la disparition des arbres à encens. Durant ma visite dans le Dhofar, j’ai pu constater qu’en effet ces arbres peuvent être menacés de disparition s’ils ne sont pas protégés et entretenus.

En Oman, l’encens et sa source, le Boswellia Sacra, font partie de l’identité même du pays. Cela est visible de façon assez superficielle à travers la création du parfum Amouage, voulue par le Sultan al-Qaboos lui-même, et de façon plus concrète à travers l’inscription sur la liste du patrimoine mondial de l’UNESCO du « Territoire de l’encens ». Cette appellation regroupe trois sites archéologiques en lien avec le commerce de l’encens (sur lesquels je reviendrai), ainsi que la réserve d’arbres à encens située dans le wadi Dawkah.

Wadi Dawkah se situe à environ 40 km au nord de Salalah, à la limite du plateau dominant la plaine de Salalah. La réserve s’étend sur presque 1 km du nord au sud, et sur 340 m de largeur d’est en ouest et compte 5000 arbres. L’image satellite montre bien que les arbres ont été plantés de main d’hommes au sein de la réserve. Les alignements réguliers d’arbres tranchent avec leur répartition naturelle aléatoire au sein du wadi, à l’extérieur de l’enclos.

Vue satellite de la réserve de Wadi Dawkah.

Au sein de la réserve, les arbres  sont gardés et entretenus par un jardinier qui incise régulièrement les arbres afin de récolter la résine qui est vendue au nom du gouvernement omanais. Il réalise des incisions régulièrement, puis il laisse la résine sécher 4 à 5 mois avant de venir la chercher, lorsqu’elle est dure comme de la pierre. Le prix de vente directe de la résine récoltée à Wadi Dawkah est de 20 Rials Omanais le kilogramme, soit environ 40€.

 

 

 

 

 

Les arbres protégés par un grillage évitent ainsi de se faire grignoter par les dromadaires qui passent auprès et se régalent des feuillages. Alors que les arbres protégés dans la réserve montrent un feuillage assez dense, les arbres se trouvant en dehors sont pelés à leur base. Seuls les arbres ayant atteint une hauteur assez élevée échappent à la voracité des dromadaires.

Chameau en train de manger les feuilles de Boswellia. (c) S. Le Maguer.

La reproduction des arbres à encens se fait justement dans leur feuillage. C’est au bout des branches que se trouvent les jeunes feuilles qui donnent des fleurs, qui elles-mêmes donnent ensuite les graines. Si cette partie de l’arbre est trop souvent mangée, alors l’arbre aura non seulement du mal à se régénérer, mais il ne pourra pas non plus se reproduire, mettant en péril la survie de l’espèce.

Fleur d’arbre à encens. (c) S. Le Maguer.

 

 

 

 

 

 

 

 

 

Il existe une autre réserve située à Mughsayl, à seulement 8 km à l’ouest de Raysut. Cette réserve s’étend sur environ 1 km de long contre le wadi situé en contrebas, dans lequel se trouvent des arbres à encens laissés à leur état naturel. Malheureusement, il n’y avait personne sur le site, et seul un panneau indique que le site appartient à la baladiyya de Salalah.

Enfin, le jardin botanique situé à côté du site d’al Balîd abrite une pépinière remplie d’arbres à encens destinés afin d’être facilement montrés au public avant d’être replantés dans la réserve de Wâdî Dawkah.

Il existe ainsi des sanctuaires pour les Boswellia en Oman, à côté desquels se trouvent encore des arbres à l’état sauvage, souvent non exploités. Si l’encens n’est plus (et de loin) la source principales de revenus en Oman, les Omanais ne sont pas moins attachés à leurs arbres et les autorités ont trouvé le moyen de les valoriser d’une autre façon, en lien avec le développement touristique.

 

 

Sterenn LE MAGUER

ATER en Archéologie et art islamiques (Université Paris 1 Panthéon-Sorbonne), archéologue spécialiste de la péninsule Arabique et des pays du Golfe.

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Fragrances et pestilences : histoire et anthropologie des odeurs en terre d’Islam à l’époque médiévale

Table ronde organisée par Julie Bonnéric (Ifpo)

14 décembre 2012, Ifpo (Beyrouth), de 9h à 18h

 

Quoique l’Orient soit traditionnellement associé à un monde de senteurs parfumées et épicées, la question des odeurs en terre d’Islam à l’époque médiévale a peu intéressé les chercheurs. Lorsqu’ils décrivent le raffinement de cette société médiévale, les historiens évoquent parfums, encens et onguents pour colorer leurs descriptions. Ils en mentionnent la diversité et la qualité, ainsi que leur coût faramineux et leurs origines lointaines. Si de nombreuses sources (chroniques, récits géographiques, traités de médecine, etc.), riches d’informations, sont pourtant disponibles, les analyses précises et argumentées sont rares, voire inexistantes. Ce thème a parfois été abordé par les chercheurs qui, s’appuyant principalement sur des données ethnographiques d’une scientificité relative, établissaient des généralités sur le rapport des Musulmans à l’odeur, au corps, ou au sacré. Cette vision essentialiste paraît insuffisante et une approche réunissant historiens, linguistes, archéologues, spécialistes de droit ou de littérature permettrait sans doute d’y remédier. Des études plus précises et ciblées paraissent l’occasion d’aborder ce thème sous les différentes dimensions qu’il peut revêtir – fonctionnelle, sociale et symbolique. La gestion pratique des odeurs dans les villes médiévales pose sans aucun doute des questions légales et nécessite des aménagements particuliers. Curatifs, les arômes deviennent des outils médicaux dont les propriétés sont détaillées dans les traités de médecine. Vecteurs d’intégration ou de discrimination, les odeurs peuvent en outre revêtir une dimension sociale importante, notamment dans les protocoles liés au souverain.

Instrument de séduction, le parfum en particulier peut être associé à la paresse et à la passivité car il ramollit le corps et l’âme. Enfin, l’odeur peut s’affranchir de son rôle fonctionnel et social pour entrer dans le champ du symbolique et donner à penser autre chose. Le parfum, purificateur, réduit la distance de l’homme au divin. Quoique peu employé dans les édifices religieux – en tout cas relativement à l’époque antique –, le parfum est cependant parfois mentionné comme embaumant les plus saints des monuments musulmans. Ce faisant, il contribue à leur magnification et à leur sacralisation. Les matières odoriférantes peuvent également être convoquées dans les pratiques magiques.

La gestion pratique des odeurs, ainsi que leurs dimensions sociale et religieuse, constituent à ce titre des points d’entrée privilégiés pour une meilleure compréhension des rapports de l’homme à son environnement, aux autres et à soi.

Programme :

9h00 : Accueil

9h30 : Introduction

10h00 : Joël Candau (LAPCOS / Sophia Antipolis)

L’anthropologie des odeurs, un état des lieux

11h00 : Jean-Charles Ducène (EPHE / ULB)

L’usage de l’encens et des parfums à brûler dans le Proche-Orient médiéval

11h45 : Sterenn Le Maguer (Paris I)

Une archéologie des odeurs : l’étude des brûle-parfums et de leurs contextes archéologiques

12h30 : Jean-Charles Coulon (Paris IV)

Fumigations et rituels magiques. Le rôle des encens et fumigations dans la magie arabe médiévale.

14h15 : Pauline Koetschet (Ifao)

Les vertus de la violette. Parfums et odeurs dans la médecine arabe médiévale

15h00 : Monica Balda-Tillier (Ifao)

Les odeurs qui « font le moine » : hommes et odeurs dans la littérature

15h45 : Bruno Paoli (Ifpo)

Le lexique arabe des odeurs

16h30 : Julie Bonnéric (Ifpo / EPHE)

Des mosquées, des bonnes odeurs et du sacré

17h15 : Conclusions et discussion

Sterenn LE MAGUER

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« Frankincense in Oman during the Islamic Period : History and Archaeology of a cultural and commercial good »


Frankincence resin is dried after Boswellia trees found in Ethiopia, Yemen (Hadramawt) and in the Dhofar region of Oman. Famous for the perfume it emits when burned as well as for its therapeutic properties, the use of frankincense is attested from the 3rd millenium BC in Oman, and today frankincense is commonly used to perfume clothes and to welcome guests.

Although frankincense made the wealth and fame of the South Arabian Kingdoms, it has not ceased to be traded after the rise of Islam. This lecture aims to evoke the different uses of frankincense before Islam as well as the regions to which it was exported, then focuses on the history of frankincense during the Islamic period through the presention of the written and archaeological data.

- Sunday, December 2, 2012, at the French-Omani Institute in Muscat, at 7 p.m.


Sterenn LE MAGUER

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« L’encens en Oman durant la période islamique : histoire et archéologie d’un produit culturel et commercial. »  


L’encens ou oliban est la résine séchée issue des arbres Boswellia que l’on trouve en Ethiopie, au Yémen (Hadramaout) et dans la région du Dhofar en Oman. Réputé pour le parfum qu’il dégage une fois brûlé ainsi que pour ses vertus thérapeutiques, l’usage de l’encens est attesté en Oman dès le 3e millénaire avant notre ère, et encore aujourd’hui il est d’usage de brûler de l’encens pour parfumer ses vêtements et recevoir ses hôtes. Si le commerce de l’encens a fait la richesse et la renommée des royaumes sudarabiques, il n’a pas cessé d’être commercé après l’avènement de l’Islam. Cette conférence aura pour objectif de rappeler quels étaient les usages de l’encens avant l’Islam et les régions vers lesquelles il était exporté, puis de s’attarder sur une histoire de l’encens à la période Islamique à travers une brève présentation des sources écrites et archéologiques.

Au Centre franco-omanais de Mascate le 2 décembre 2012

à 19 heures


 

Sterenn LE MAGUER

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De l’usage de l’encens en Oman

La baît al-Zubaîr, située dans le vieux port de Mascate, est un musée privé dédié à la culture omanaise. Dans le prospectus de présentation, il est expliqué que ce musée rassemble des objets artisanaux appartenant à la famille al-Zubaîr et couvrant plusieurs siècles d’histoire. On trouve ainsi exposés des petits vases en chlorite datant du l’Âge du Bronze (2ème ou 3ème millénaire av. n.è.).

Le premier bâtiment que l’on visite lorsque l’on rentre est baît al-Bagh (maison du jardin). Après être passé par l’extérieur, nous visitons baît al-‘ûd ou maison principale qui présente du mobilier typique de celui qui décorait les riches maisons de Mascate au début du 20ème siècle, ainsi que des gravures et photographies anciennes, et enfin une collection de monnaies en or et en argent datant de la période abbasside à la période ottomane.

La visite de la première maison, baît al-Bagh nous intéresse tout particulièrement puisque parmi les objets artisanaux caractéristiques en Oman nous retrouvons les objets liés à la conservation et à l’utilisation de l’encens.

Makbât

Jusqu’au début du 20ème siècle, l’encens était conservé dans des petits pots en cuivre de forme cylindrique fermés par un couvercle en forme de dôme pointu, appelés makba (المكبة). L’ensemble est orné d’un décor incisé et martelé.

Ces pots ne servaient pas uniquement à conserver l’oliban (لبان). On y conservait aussi du bois d’aloès (عود), celui-ci pouvant être broyé puis mélangé et brûlé avec l’oliban. Le bukhûr (بخور) de Mascate est un mélange d’encens et de parfums que l’on brûle également dans les brûle-parfums. Salalah produit également son bukhûr. On trouve également la myrrhe (مرّ), et le dhafrân (ظفران) qui étaient brûlés seuls ou associés à d’autres résines, bukhûr ou bois odorants.

 

 

Brûle-parfums en céramique

Ces encens sont ensuite brûlés dans un brûle-parfum (مجمر). Celui-ci est le plus souvent en céramique, et on en produit des formes variées dans le Dhofar. Chez les personnes les plus aisées, on faisait usage de brûle-parfums en argent ciselé et ajouré.

Les braises sont placées dans le réceptacle, puis l’on dispose l’encens sur ces braises pour produire une fumée parfumée. La racine b-kh-r (بخر) renvoie à l’idée de fumée, d’exhalaison, de même que la racine latine « incensum » qui a donné en français encens.

 

 

 

 

Brûle-parfum en argent ajouré

 

Mabkhara pour parfumer les textiles

 

De cette même racine est issue le terme mabkhara (مبخرة) qui désigne une structure faite avec les tiges des feuilles de palmier agencées de façon à former une pyramide sur laquelle des textiles, vêtements, seront posés afin d’être parfumés par les fumées d’encens émanant du majmar disposé sous la structure.

Le mabkhara est donc « le lieu où  l’on fait brûler le parfum ».

 

 

 

 

En seulement deux vitrines, la richesse de l’artisanat et les pratiques liées à l’encens se trouvent ainsi résumées.

Sterenn LE MAGUER

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Le bdellium, « la myrrhe des idiots »

Un article paru le 18 octobre 2012 dans le blog « Natural Remedies of Arabia » (http://natrem.wordpress.com/2012/10/18/almost-myrrh/, consulté le 02/11/2012) me donne l’occasion de parler du bdellium ou Commiphora foliacea Sprague. Comme la myrrhe et l’oliban, cette espèce appartient à la famille des Burseracées et, comme les Commiphora, il produit une résine odorante caractéristique lorsque l’on tord une branche de l’arbre.

C. foliacea pousse généralement dans les régions les plus arides du Dhofar (Oman), mais il est également attesté en Inde. L’article de « Natural Remedies of Arabia » liste les nombreux bienfaits de la résine séchée issue de cet arbre : antiseptique, pour combattre l’obésité, les maux de ventre, pris en tisane, elle est réputée purifier le sang et fortifier l’organisme. Le bois est également utilisé pour traiter les infections douloureuses.

La résine exsudée est utilisée comme cire dépilatoire.

Enfin, mélangée à d’autres substances aromatiques comme le musc, le bois de santal ou autres huiles parfumées, les habitants du Dhofar réalisent une pâte pour se laver le corps et les cheveux.

Les auteurs arabes médiévaux décrivent les différents types de cette résine par le terme mukul, et affirment qu’on en trouve aussi bien en Arabie qu’en Inde.

La myrrhe, en tant que produit d’importation vers l’Extrême Orient, représentait une importante source de revenus dans l’Antiquité comme à la période Islamique. L’existence de ce bdellium, moins cher et plus répandu, pouvait représenter une sérieuse concurrence au marché de la myrrhe. Quelle était la différence de prix ? D’ailleurs, on peut légitimement penser que ce produit étant vendu comme de la myrrhe, il coutait à peine moins cher, voire qu’il était aussi onéreux. Les consommateurs de base, peut être moins sensibles à la différence de qualité de ces deux produits, pouvaient aisément être leurrés.

Nous trouvons un parallèle entre ce commerce et celui de l’encens en Chine pour la période des T’ang. La confusion avec des « faux encens » issus d’autres arbres que B. Sacra (localisés en Inde par exemple) est assez récurrente. Cela s’explique par le fait que l’encens était commercialisé par des intermédiaires, qui n’hésitaient sans doute pas à vendre des faux encens provenant d’Inde ou d’Indonésie en le faisant passer pour du vrai. L’oliban se retrouvait ainsi mélangé sur les marchés à des encens de moindre qualité et surtout moins onéreux.  La myrrhe était en Chine surtout appréciée pour ses vertus médicinales et, de fait, connue quasiment exclusivement des apothicaires[1]. Ainsi, mélangée à du vin, elle était administrée pour guérir des blessures causées à l’arme blanche, ou comme analgésique pour se remettre d’une chute de cheval, ou encore pour calmer les douleurs liées à une fausse couche ou après un accouchement. Le terme chinois est une déformation du mot arabe murr, et il est aussi connu sous l’appellation « sang issu de la langue du dragon Man » dans un catalogue du Xsiècle.

Il est donc difficile, à l’heure actuelle, d’appréhender ce que représentait en terme de quantité, le commerce et l’usage de l’un et l’autre. Dans quels  contextes préférait-on utiliser du vrai oliban, et de la myrrhe véritable ? La mise en place de référents quant aux compositions chimiques des unes et des autres de ces résines, suivies de l’analyse physico-chimique des résidus brûlés retrouvés en contexte archéologique, donnerait certainement des éléments de réponse. L’étude en cours concernant les résines d’oliban vont dans ce sens et seront, il faut l’espérer, poursuivies dans l’avenir, afin de mettre la lumière sur les modalités du marché des résines aromatiques pour les périodes ancienne et médiévale.


[1] Schafer 1963, p. 158, n. 28 et p. 171.

 

Sterenn LE MAGUER

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Entre syncrétisme artistique et affirmation d’une identité propre : le décor architectural de la Grande Mosquée Sultan al-Qaboos (Mascate) (2/2)

Dans la première partie, j’ai montré comment le décor architectural de la mosquée Sultan al-Qaboos réalise un syncrétisme des éléments les plus caractéristiques de l’art et l’architecture islamiques.

Cependant, dans ce cadre, on y trouve aussi une volonté de se singulariser. Ainsi, dans la galerie sud, une section est consacrée à l’Oman et à la péninsule Arabique avec le thème « sable, myrrhe et argent ». La plaque explicative nous indique que « les décors muraux sont inspirés par les motifs traditionnels que l’on retrouve sur les objets artisanaux réalisés en Oman et dans la péninsule. Cette interprétation contemporaine reflète la diversité des formes et les motifs symboliques fréquemment employés dans l’artisanat tribal : argent, bijouterie, broderies, textiles, art du tissage et tapis. Une variation de décors bordant les niches combine les éléments individuels dans chaque niche et rend hommage à l’esprit créatif de cet art authentique. »

Le choix a donc été fait d’illustrer l’art d’Oman par son artisanat tribal. Dans le titre, il est fait allusion à la myrrhe. En effet, ce n’est pas mentionné dans la notice, mais l’encens et la myrrhe sont bien présents dans ces décors. Ils le sont en reprenant des motifs traditionnels de brûle-parfums

 

Brûle-parfum omanais.
(c) S. Le Maguer 2007

 

Ce brûle-parfum est une production typiquement omanaise. Il s’agit d’un brûle-parfum quadrangulaire reposant sur un socle ajouré, disposant d’une anse et dont chaque angle se termine en merlon, à l’image de l’habitat traditionnel. Il possède un décor peint et incisé. Les couleurs chaudes (brun, rouge et jaune) dominent l’ensemble et sont associées à du bleu et du vert. Le décor se compose de lignes et de points incisés et peints.

 

 

 

 

 

 

Niche évoquant le décor des brûle-parfums.
(c) S. Le Maguer 2012

 

Cette niche évoque le décor des brûle-parfums omanais, dans une version moderne. On retrouve cette prédominance de tons chauds associés au vert et au bleu. Les décors incisés sont représentés par des triangles.

 

 

 

 

 

 

 

 

 

Ainsi l’Oman est toujours associé à l’encens et à la myrrhe, et ce pays s’identifie lui-même à l’usage et à l’artisanat liés aux effluves de myrrhe et d’encens. De nos jours, on ne trouve plus seulement de l’encens au sûq, mais aussi dans les très modernes malls. On peut s’apercevoir alors de l’importance de ces produits et le soin avec lequel hommes et femmes choisissent les encens qu’ils brûleront chez eux. Enfin, l’encens est aussi la fragrance à la base du parfum « Amouage », parfum de luxe produit en Oman, vendu partout dans la péninsule Arabique.

 

 

 

Sterenn LE MAGUER

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Entre syncrétisme artistique et affirmation d’une identité propre : le décor architectural de la Grande Mosquée Sultan al-Qaboos (Mascate) (1/2)

La Grande Mosquée du Sultan al-Qaboos résume à elle seule près de 1400 ans d’art et d’architecture islamiques. Ouverte en 2001, couvrant 40 000 mètres carrés, encadrée de murs et dotée de cinq minarets atteignant 91,5 m de haut et dominant de son dôme doré l’horizon de Mascate, cette mosquée fascine d’abord par ses dimensions.

Le jardin
(c) S. Le Maguer 2012


L’entrée se fait par une petite cour au milieu de laquelle se trouve une fontaine, puis l’on entre dans un jardin avec pelouses, arbres en fleurs et fontaines. Ce type de jardin évoque à la fois l’art des jardins andalous et perses.

 

 

 

 

La salle de prière
(c) S. Le Maguer 2012

 

Nous commençons la visite par la salle de prière secondaire. L’extérieur est ceint d’une galerie dont les voûtes en encorbellement sont ornées d’arabesques sculptées dans la pierre blanche. A l’intérieur, le plafond à caisson est richement décoré. Bien que les portes soient surmontées de vitraux multicolores sertis au plomb qui laissent filtrer une douce lumière, l’éclairage se fait grâce à d’impressionnants luminaires.

 

 

 

 

 

 

L’intérieur de la salle de prière principale
(c) S. Le Maguer 2012

La salle de prière principale est la plus imposante. Elle peut accueillir plus de 6500 fidèles et son dôme s’élève à 50 m de hauteur. Le sol est recouvert d’un tapis réalisé dans le Khorasan mesurant 60 m par 70 m de côtés. Sous le dôme, un lustre comportant 35 chandeliers et fait de cristaux Swarovsky assure l’éclairage de la salle. Mais ce qui nous intéresse dans cette salle, c’est la présence des muqarnas. C’est sans doute l’un des éléments les plus représentatifs de l’architecture islamique. Il est commun de l’Andalousie à l’Asie Centrale. A l’origine, cet élément, appelé trompe d’angle, a une fonction architecturale précise puisqu’il permet à une base carrée de supporter un dôme circulaire. Les muqarnas sont une évolution de ces trompes en un élément purement décoratif. On le trouve aussi parfois dans la littérature sous le terme de « stalactites ». Dans le cas de la mosquée Sultan al-Qaboos, cet élément est utilisé comme élément architectural, mais aussi comme élément décoratif caractéristique de l’art islamique, et il vient décorer le mihrab sur le mur de qibla.

 

Détail d’une trompe d’angle avec muqarnas.
(c) S. Le Maguer 20

 

Le mihrab.
(c) S. Le Maguer 2012

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

Iwâns donnant sur les montagnes.
(c) S. Le Maguer 2012

 

Revenons à l’extérieur. La cour principale est doté de plusieurs iwâns. Ces arches, qui fonctionnent généralement par quatre, sont un des éléments caractéristiques de l’architecture sassanide. Le palais de Ctésiphon (Iraq) possède ainsi une cour à quatre iwâns. Cet élément est repris dans l’architecture islamique. On le retrouve le plus souvent dans les cours des mosquées ou des madrasas. Ici, les iwâns sont ouverts et ceux situées au sud ouvrent sur la montagne.

 

 

 

 

 

 

 

 

 

Enfin, les murs nord et sud possèdent chacun une galerie longue de 240 m. Ces galeries sont divisées en 12 espaces différents. Chaque espace est orné d’un décor mural représentant un type de décor islamique. Nous trouvons ainsi représentés l’art byzantin et des débuts de l’Islam au Levant, l’Égypte et la Mésopotamie, l’art mamelouk,  l’art moghol, l’art ottoman, l’art maghrébin,  Samarcande et l’art timouride, la Perse safavide, deux interprétations contemporaines de l’art de l’Islam, des motifs tribaux du Hedjaz et enfin l’Oman et la péninsule Arabique sous l’intitulé « le sable, la myrrhe et l’argent » qui fera l’objet de la seconde partie de ce billet.

Niche avec décor de mosaïques.
(c) S. Le Maguer 2012

 

Ce décor mural évoque aussi bien les mosaïques couvrant le Dôme du Rocher à Jérusalem, que les murs de la Mosquée des Omeyyades à Damas.

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

Décor de style mamelouk.
(c) S. Le Maguer 2012

Cette niche évoque le décor architectural mamelouk caractérisé par des alternances de pierres de couleurs différentes, que l’on retrouve aussi bien en Égypte, en Syrie et en Turquie.

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

Ainsi, la volonté d’inscrire cette mosquée dans la longue tradition de ces lieux de prières s’est traduite dans le programme architectural de ce bâtiment. Cela n’est pas surprenant lorsque l’on sait que vit en Oman une importante minorité baloutche, et que viennent aussi y travailler une nombreuse main d’œuvre immigrée, en particulier indienne et pakistanaise. A travers l’architecture de cette mosquée, chaque musulman, indépendamment de son origine géographique, peut se sentir chez lui dans cette mosquée. Il y retrouvera des décors et des formes qui lui sont familières. Cette volonté d’ouverture est explicité dans l’un des panneaux explicatifs consacré intitulé « Contemplation on the Islamic Theme » : « La virtuosité de l’art Islamique présente une infinité d’expressions par le dessin, sans tenir compte de la provenance ou de l’époque. Il n’y avait pas de frontière dans l’art et l’architecture islamiques ». La mosquée du Sultan al-Qaboos rend, à travers son art, hommage à l’art islamique passé et à celui à venir, toujours fait des rencontres et des voyages de ses artistes et de ses commanditaires.

Sterenn LE MAGUER

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La Chine des T’ang, grand importateur d’encens

L’Extrême Orient médiéval fait un usage abondant des parfums et des aromates, que ce soit pour parfumer le corps ou pour parfumer l’esprit. Ainsi, les aromates jouent un rôle important dans les usages domestiques, mais aussi au cours des différents rituels religieux, qu’ils soient pratiqués dans les temples ou chez soi. Les légendes taoïstes et bouddhistes sont ainsi riches de différents parfums et odeurs, qu’ils soient locaux ou exotiques (Schafer 1963, p. 155).

Pour cette période, il est d’usage d’utiliser un brûle-parfum à long manche, réalisé le plus souvent dans un alliage de bronze (Jäger 2011, p. 130). Il présente trois parties principales : un réceptacle globulaire ou circulaire où l’encens était brûlé ; un long manche permettant de déplacer l’objet ; parfois le réceptacle est surmonté d’un dôme ajouré laissant passé la fumée.

L’encens ou oliban était connu en Chine sous deux appellations (Schafer 1963, p. 170). Le premier terme est attesté dès le IIIe siècle av. n.è. et s’avère être une déformation du sanscrit kunduruka. Cette étymologie confirme donc l’origine indo-européenne du mot arabe kundur synonyme de lubān et sans doute passé dans la langue arabe par le persan. L’autre terme est une phrase descriptive, ju hsiang, signifiant « l’aromate mamelon », donné aux morceaux de résines dont la forme évoque des mamelles. On peut être tenté ici de faire le parallèle avec les propos de Pline qui estimait que le meilleur encens est, justement, celui dont la forme évoque une poitrine. Pour les alchimistes, il était plus connu sous le terme de « Lard Flottant issu de la Sainte Fleur ».

L’encens coûtait extrêmement cher et était brûlé en quantité très raisonnable. Le cas de Feng Jo-fang, un pirate du Hainan, qui brûlait de l’encens dans le seul but d’éclairer ses fêtes, est un exemple frappant pour illustrer à quel point cet homme était riche et dispendieux (Schefer 1963, p. 170).

L’encens était par ailleurs employé en médecine, dans le traitement des ulcères et des problèmes intestinaux, les médecins taoïstes le recommandaient comme substitut aux céréales pour prolonger la vie. Enfin, Chang Yen-yüan, auteur d’une histoire de la peinture, découvrit que l’adjonction de résine d’encens dans la composition de colles destinées à la réalisation de rouleaux permettait de les garder plus rigides et surtout prévenait de l’appétit des vers.

En revanche, il est intéressant de noter que la myrrhe était en Chine surtout appréciée pour ses vertus médicinales et, de fait, connue quasiment exclusivement des apothicaires (Schafer 1963, p. 171). Ainsi, mélangé à du vin, elle était administrée pour guérir des blessures causées à l’arme blanche, ou comme analgésique pour se remettre d’une chute de cheval, ou encore pour calmer les douleurs liées à une fausse couche ou après un accouchement. Le terme chinois est une déformation du mot arabe murr, et il est aussi connu sous l’appellation « sang issu de la langue du dragon Man » dans un catalogue du Xe siècle.

Au vu des usages énumérés ci-dessus, et des besoins particulièrement importants de l’aristocratie, les quantités qui circulaient devaient être phénoménales. Le marché chinois devait représenter une issue importante pour le commerce de l’encens et de la myrrhe depuis le sud de l’Arabie, en terme quantitatif et monétaire.

Ce marché se présentait ainsi comme une alternative au commerce de l’encens méditerranéen antique, et met de nouveau à mal l’idée selon laquelle l’essor du christianisme aurait freiné le commerce de l’encens. Les destinations pour ce commerces n’ont pas disparu, ou baissé : elles ont changé de place et de modalités.

Sterenn LE MAGUER

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Les différents usages de l’encens

L’usage domestique de l’encens est attesté en Oman depuis le IIIe millénaire av. n. è. Des fouilles effectuées sur le site de Ra’as al-Jins ont mis au jour un brûle-parfum en grès de forme cubique et reposant sur quatre pieds, qui présente au sein de son réceptacle de la matière brûlée. L’objet aurait été déposé dans un bâtiment entre – 2270 et – 2143 (Cleuziou et Tosi 1997). Il s’agit d’un contexte domestique, et non pas cultuel ou lié au pouvoir. Cette découverte suggère ainsi un usage commun de l’encens pour des périodes anciennes.

Durant l’Antiquité, l’usage de l’encens et de la myrrhe est généralement attesté dans un contexte cultuel. Des autels à encens de tailles variées (de 20 cm de côtés à environ 1 m de haut) ont été retrouvés dans les temples sudarabiques à Shabwa, Raybûn, Marib… Ils étaient employés lors des rites dédiées aux divinités. Les autels de plus petites tailles servaient vraisemblablement dans le cadre de rites domestiques, ou tout simplement pour parfumer la maison. Certains sont gravés avec des noms d’aromates : rand, hadhak, darw et hamkân, nous renseignant ainsi sur les divers aromates que les Anciens du Yémen faisaient brûler.

Hors de la péninsule Arabique, l’encens et la myrrhe sont aussi très recherchés dans le monde méditerranéen, que ce soit par les Egyptiens, les Grecs et les Romains. Ces résines ne sont pas seulement appréciées pour les fumées odorantes qu’elles dégagent, elles sont également recherchées pour confectionner les huiles d’embaumement nécessaires au rite de momification. À Rome, Poppée, épouse de Néron (37 – 68), fut embaumée dans de la myrrhe, et Tacite (Annales, Livre XVI) nous rapporte que des quantités incommensurables d’encens furent brûlées lors de ses funérailles.

L’avènement de l’Islam marque un tournant. L’usage de l’encens ne se fait plus particulièrement dans un contexte religieux, mais plutôt profane. De nombreux brûle-parfums ont été retrouvés pour la période Islamique dans des contextes plus ou moins aisés, mais presque toujours domestiques (Le Maguer 2011). Les sources textuelles nous renseignent aussi sur les usages de l’encens pour cette période. Ainsi  al-Mas’udî nous décrit les réceptions données par le calife Al-Ma’mun qui faisait apporter des brûle-parfums pour ses hôtes après le repas donné chaque jeudi lors de la conférence de jurisprudence qu’il dirigeait.

Enfin, l’encens et la myrrhe sont encore aujourd’hui appréciés dans de nombreux domaines : parfumerie, pharmaceutique… Lorsqu’on se rend dans un pays de la péninsule Arabique, on sera encore accueilli par des fumigations d’encens. Nous sommes donc en présence de pratiques anciennes et bien caractéristiques de la culture arabe en Péninsule.

Sterenn LE MAGUER

ATER en Archéologie et art islamiques (Université Paris 1 Panthéon-Sorbonne), archéologue spécialiste de la péninsule Arabique et des pays du Golfe.

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Pourquoi une prospection botanique en Oman ?

La prospection botanique en Oman avec Margareta Tengberg (MNHN, Paris) a plusieurs objectifs. Ce travail s’inscrit dans le cadre du programme de recherche EXSUDARCH financé par l’ANR et sera explicité après une brève introduction.

L’encens désigne communément toute substance dégageant une odeur lorsqu’elle est brûlée. Plus précisément, l’encens qui nous intéresse est en fait la résine séchée issue de l’exsudation des arbres à encens ou Boswellia, de la famille des Burséracées, espèce dont la répartition est localisée entre la corne de l’Afrique, la région du Hadramawt au Yémen et le Dhofar en Oman. Il existe une vingtaine d’espèces de Boswellia répertoriées, mais le véritable encensier est le Boswellia sacra Flückiger, 1867, connu également sous le nom de Boswellia carterii Birdwood 1870.

À la fin des années 1970, des recherches botaniques sont menées au Yémen par Théodore Monod. Ces travaux sont impulsés par Jacqueline Pirenne, archéologue et grande spécialiste de l’Arabie du Sud préislamique.

Th. Monod se pose les questions suivantes : « où poussait actuellement – et sans doute où avait poussé dans l’Antiquité Sudarabique – le Boswellia sacra. L’arbre s’est-il raréfié, a-t-il localement disparu ? Où étaient les peuplements ayant alimenté la Route caravanière de l’encens ? ». En effet, à l’époque, l’opinion veut que les encensiers aient disparu.

Après une prospection poussée, Th. Monod publia ses résultats. Il définit quatre régions principales où l’encensier est encore présent et exploité à partir de l’étude de 16 stations. Il a ainsi précisé les hypothèses de distribution des arbres à encens qui, jusqu’alors, reposaient essentiellement sur les descriptions antiques telles que nous les a transmis Pline l’Ancien (Ier s.) notamment. Enfin, Th. Monod proposa des itinéraires par lesquels l’encens avait circulé, en mettant en évidence la multitude des routes qu’empruntaient les marchands depuis les zones de productions, remettant ainsi en question la thèse de la piste unique de l’encens.

Notre problématique et notre démarche sont proches de celle de J. Pirenne et Th. Monod, mais pour la période Islamique. Notre prospection botanique en Oman a trois objectifs. Premièrement, au vu des recherches précédentes, il s’agira de déterminer si oui ou non il existe différents Boswellia en Oman, s’ils se distinguent bien de ceux étudiés au Hadramaout. Dans un second temps, une base d’échantillons sera mise en place afin de déterminer les compositions chimiques de différents arbres à encens. Ces analyses serviront ensuite de référence pour permettre l’identification de résines retrouvées en contexte archéologique, et donc de déterminer leur provenance. Enfin, nous effectuerons un recensement des arbres. Cette mission présente également un but écologique, vu le risque de disparition de ces arbres. Les encensiers sont, en Oman, protégés dans un parc national dont l’accès est réglementé. Ce n’est malheureusement pas le cas partout, et un article récent publié dans le Journal of Applied Ecology met l’accent sur ce risque écologique.

Notre méthodologie est la suivante. Tout d’abord, si nous obtenons les autorisation nécessaires, nous nous efforcerons de réaliser des échantillons d’herbier. Cela pourrait se faire lors des visites de stations, au cours desquelles les arbres seront recensés et décrits. Enfin, des prélèvements de résine seront réalisés sur les arbres et dans les sûqs où les résines sont vendues.

La prospection botanique a donc pour objectif principal l’établissement d’échantillons de références quant à la composition des résines issues de différentes espèces de Boswellia à différents endroits. Ces échantillons permettront, par comparaison des compositions chimiques, d’établir la provenance des résines retrouvées en contexte archéologique, afin de comprendre les modalités de circulation de ces résines.

Sources :

MONOD Th., « Les arbres à encens (Boswellia sacra Flückiger, 1867) dans le Hadramaout (Yémen du Sud) », Bull. Mus. natn. Hist. nat., 4e sér., 1, 1979, section B, n° 3, p. 131-169.

GROENENDIJK P. et al., « Limitations to sustainable frankincense production: blocked regeneration, high adult mortality and declining populations », Journal of Applied Ecology, 49/1, 2012, p. 164-173.

Sterenn LE MAGUER

ATER en Archéologie et art islamiques (Université Paris 1 Panthéon-Sorbonne), archéologue spécialiste de la péninsule Arabique et des pays du Golfe.

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L’encens et la myrrhe

Ce carnet présente mes travaux de terrains relatifs à mes recherches de thèse portant sur le commerce de l’encens en péninsule Arabique du IVe au XVe siècles de notre ère.
Je souhaite y présenter des résultats, des hypothèses et des photographies relatives à ces travaux.

Etudiante en 4ème année de thèse en Archéologie islamique, ce carnet est l’occasion de partager les premiers résultats de mes recherches. Il complète ainsi de façon intéressante mes premières publications dans des revues scientifiques.

Sterenn LE MAGUER

ATER en Archéologie et art islamiques (Université Paris 1 Panthéon-Sorbonne), archéologue spécialiste de la péninsule Arabique et des pays du Golfe.

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Recherches archéologiques en péninsule Arabique