« L’encens en Oman durant la période islamique : histoire et archéologie d’un produit culturel et commercial. »  


L’encens ou oliban est la résine séchée issue des arbres Boswellia que l’on trouve en Ethiopie, au Yémen (Hadramaout) et dans la région du Dhofar en Oman. Réputé pour le parfum qu’il dégage une fois brûlé ainsi que pour ses vertus thérapeutiques, l’usage de l’encens est attesté en Oman dès le 3e millénaire avant notre ère, et encore aujourd’hui il est d’usage de brûler de l’encens pour parfumer ses vêtements et recevoir ses hôtes. Si le commerce de l’encens a fait la richesse et la renommée des royaumes sudarabiques, il n’a pas cessé d’être commercé après l’avènement de l’Islam. Cette conférence aura pour objectif de rappeler quels étaient les usages de l’encens avant l’Islam et les régions vers lesquelles il était exporté, puis de s’attarder sur une histoire de l’encens à la période Islamique à travers une brève présentation des sources écrites et archéologiques.

Au Centre franco-omanais de Mascate le 2 décembre 2012

à 19 heures


 

Sterenn LE MAGUER

Docteur en Archéologie islamique (Université Paris 1 Panthéon-Sorbonne), spécialiste de la péninsule Arabique et des pays du Golfe.

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De l’usage de l’encens en Oman

La baît al-Zubaîr, située dans le vieux port de Mascate, est un musée privé dédié à la culture omanaise. Dans le prospectus de présentation, il est expliqué que ce musée rassemble des objets artisanaux appartenant à la famille al-Zubaîr et couvrant plusieurs siècles d’histoire. On trouve ainsi exposés des petits vases en chlorite datant du l’Âge du Bronze (2ème ou 3ème millénaire av. n.è.).

Le premier bâtiment que l’on visite lorsque l’on rentre est baît al-Bagh (maison du jardin). Après être passé par l’extérieur, nous visitons baît al-‘ûd ou maison principale qui présente du mobilier typique de celui qui décorait les riches maisons de Mascate au début du 20ème siècle, ainsi que des gravures et photographies anciennes, et enfin une collection de monnaies en or et en argent datant de la période abbasside à la période ottomane.

La visite de la première maison, baît al-Bagh nous intéresse tout particulièrement puisque parmi les objets artisanaux caractéristiques en Oman nous retrouvons les objets liés à la conservation et à l’utilisation de l’encens.

Makbât

Jusqu’au début du 20ème siècle, l’encens était conservé dans des petits pots en cuivre de forme cylindrique fermés par un couvercle en forme de dôme pointu, appelés makba (المكبة). L’ensemble est orné d’un décor incisé et martelé.

Ces pots ne servaient pas uniquement à conserver l’oliban (لبان). On y conservait aussi du bois d’aloès (عود), celui-ci pouvant être broyé puis mélangé et brûlé avec l’oliban. Le bukhûr (بخور) de Mascate est un mélange d’encens et de parfums que l’on brûle également dans les brûle-parfums. Salalah produit également son bukhûr. On trouve également la myrrhe (مرّ), et le dhafrân (ظفران) qui étaient brûlés seuls ou associés à d’autres résines, bukhûr ou bois odorants.

 

 

Brûle-parfums en céramique

Ces encens sont ensuite brûlés dans un brûle-parfum (مجمر). Celui-ci est le plus souvent en céramique, et on en produit des formes variées dans le Dhofar. Chez les personnes les plus aisées, on faisait usage de brûle-parfums en argent ciselé et ajouré.

Les braises sont placées dans le réceptacle, puis l’on dispose l’encens sur ces braises pour produire une fumée parfumée. La racine b-kh-r (بخر) renvoie à l’idée de fumée, d’exhalaison, de même que la racine latine « incensum » qui a donné en français encens.

 

 

 

 

Brûle-parfum en argent ajouré

 

Mabkhara pour parfumer les textiles

 

De cette même racine est issue le terme mabkhara (مبخرة) qui désigne une structure faite avec les tiges des feuilles de palmier agencées de façon à former une pyramide sur laquelle des textiles, vêtements, seront posés afin d’être parfumés par les fumées d’encens émanant du majmar disposé sous la structure.

Le mabkhara est donc « le lieu où  l’on fait brûler le parfum ».

 

 

 

 

En seulement deux vitrines, la richesse de l’artisanat et les pratiques liées à l’encens se trouvent ainsi résumées.

Sterenn LE MAGUER

Docteur en Archéologie islamique (Université Paris 1 Panthéon-Sorbonne), spécialiste de la péninsule Arabique et des pays du Golfe.

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Le bdellium, « la myrrhe des idiots »

Un article paru le 18 octobre 2012 dans le blog « Natural Remedies of Arabia » (http://natrem.wordpress.com/2012/10/18/almost-myrrh/, consulté le 02/11/2012) me donne l’occasion de parler du bdellium ou Commiphora foliacea Sprague. Comme la myrrhe et l’oliban, cette espèce appartient à la famille des Burseracées et, comme les Commiphora, il produit une résine odorante caractéristique lorsque l’on tord une branche de l’arbre.

C. foliacea pousse généralement dans les régions les plus arides du Dhofar (Oman), mais il est également attesté en Inde. L’article de « Natural Remedies of Arabia » liste les nombreux bienfaits de la résine séchée issue de cet arbre : antiseptique, pour combattre l’obésité, les maux de ventre, pris en tisane, elle est réputée purifier le sang et fortifier l’organisme. Le bois est également utilisé pour traiter les infections douloureuses.

La résine exsudée est utilisée comme cire dépilatoire.

Enfin, mélangée à d’autres substances aromatiques comme le musc, le bois de santal ou autres huiles parfumées, les habitants du Dhofar réalisent une pâte pour se laver le corps et les cheveux.

Les auteurs arabes médiévaux décrivent les différents types de cette résine par le terme mukul, et affirment qu’on en trouve aussi bien en Arabie qu’en Inde.

La myrrhe, en tant que produit d’importation vers l’Extrême Orient, représentait une importante source de revenus dans l’Antiquité comme à la période Islamique. L’existence de ce bdellium, moins cher et plus répandu, pouvait représenter une sérieuse concurrence au marché de la myrrhe. Quelle était la différence de prix ? D’ailleurs, on peut légitimement penser que ce produit étant vendu comme de la myrrhe, il coutait à peine moins cher, voire qu’il était aussi onéreux. Les consommateurs de base, peut être moins sensibles à la différence de qualité de ces deux produits, pouvaient aisément être leurrés.

Nous trouvons un parallèle entre ce commerce et celui de l’encens en Chine pour la période des T’ang. La confusion avec des « faux encens » issus d’autres arbres que B. Sacra (localisés en Inde par exemple) est assez récurrente. Cela s’explique par le fait que l’encens était commercialisé par des intermédiaires, qui n’hésitaient sans doute pas à vendre des faux encens provenant d’Inde ou d’Indonésie en le faisant passer pour du vrai. L’oliban se retrouvait ainsi mélangé sur les marchés à des encens de moindre qualité et surtout moins onéreux.  La myrrhe était en Chine surtout appréciée pour ses vertus médicinales et, de fait, connue quasiment exclusivement des apothicaires[1]. Ainsi, mélangée à du vin, elle était administrée pour guérir des blessures causées à l’arme blanche, ou comme analgésique pour se remettre d’une chute de cheval, ou encore pour calmer les douleurs liées à une fausse couche ou après un accouchement. Le terme chinois est une déformation du mot arabe murr, et il est aussi connu sous l’appellation « sang issu de la langue du dragon Man » dans un catalogue du Xsiècle.

Il est donc difficile, à l’heure actuelle, d’appréhender ce que représentait en terme de quantité, le commerce et l’usage de l’un et l’autre. Dans quels  contextes préférait-on utiliser du vrai oliban, et de la myrrhe véritable ? La mise en place de référents quant aux compositions chimiques des unes et des autres de ces résines, suivies de l’analyse physico-chimique des résidus brûlés retrouvés en contexte archéologique, donnerait certainement des éléments de réponse. L’étude en cours concernant les résines d’oliban vont dans ce sens et seront, il faut l’espérer, poursuivies dans l’avenir, afin de mettre la lumière sur les modalités du marché des résines aromatiques pour les périodes ancienne et médiévale.


[1] Schafer 1963, p. 158, n. 28 et p. 171.

 

Sterenn LE MAGUER

Docteur en Archéologie islamique (Université Paris 1 Panthéon-Sorbonne), spécialiste de la péninsule Arabique et des pays du Golfe.

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Entre syncrétisme artistique et affirmation d’une identité propre : le décor architectural de la Grande Mosquée Sultan al-Qaboos (Mascate) (2/2)

Dans la première partie, j’ai montré comment le décor architectural de la mosquée Sultan al-Qaboos réalise un syncrétisme des éléments les plus caractéristiques de l’art et l’architecture islamiques.

Cependant, dans ce cadre, on y trouve aussi une volonté de se singulariser. Ainsi, dans la galerie sud, une section est consacrée à l’Oman et à la péninsule Arabique avec le thème « sable, myrrhe et argent ». La plaque explicative nous indique que « les décors muraux sont inspirés par les motifs traditionnels que l’on retrouve sur les objets artisanaux réalisés en Oman et dans la péninsule. Cette interprétation contemporaine reflète la diversité des formes et les motifs symboliques fréquemment employés dans l’artisanat tribal : argent, bijouterie, broderies, textiles, art du tissage et tapis. Une variation de décors bordant les niches combine les éléments individuels dans chaque niche et rend hommage à l’esprit créatif de cet art authentique. »

Le choix a donc été fait d’illustrer l’art d’Oman par son artisanat tribal. Dans le titre, il est fait allusion à la myrrhe. En effet, ce n’est pas mentionné dans la notice, mais l’encens et la myrrhe sont bien présents dans ces décors. Ils le sont en reprenant des motifs traditionnels de brûle-parfums

 

Brûle-parfum omanais.
(c) S. Le Maguer 2007

 

Ce brûle-parfum est une production typiquement omanaise. Il s’agit d’un brûle-parfum quadrangulaire reposant sur un socle ajouré, disposant d’une anse et dont chaque angle se termine en merlon, à l’image de l’habitat traditionnel. Il possède un décor peint et incisé. Les couleurs chaudes (brun, rouge et jaune) dominent l’ensemble et sont associées à du bleu et du vert. Le décor se compose de lignes et de points incisés et peints.

 

 

 

 

 

 

Niche évoquant le décor des brûle-parfums.
(c) S. Le Maguer 2012

 

Cette niche évoque le décor des brûle-parfums omanais, dans une version moderne. On retrouve cette prédominance de tons chauds associés au vert et au bleu. Les décors incisés sont représentés par des triangles.

 

 

 

 

 

 

 

 

 

Ainsi l’Oman est toujours associé à l’encens et à la myrrhe, et ce pays s’identifie lui-même à l’usage et à l’artisanat liés aux effluves de myrrhe et d’encens. De nos jours, on ne trouve plus seulement de l’encens au sûq, mais aussi dans les très modernes malls. On peut s’apercevoir alors de l’importance de ces produits et le soin avec lequel hommes et femmes choisissent les encens qu’ils brûleront chez eux. Enfin, l’encens est aussi la fragrance à la base du parfum « Amouage », parfum de luxe produit en Oman, vendu partout dans la péninsule Arabique.

 

 

 

Sterenn LE MAGUER

Docteur en Archéologie islamique (Université Paris 1 Panthéon-Sorbonne), spécialiste de la péninsule Arabique et des pays du Golfe.

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Entre syncrétisme artistique et affirmation d’une identité propre : le décor architectural de la Grande Mosquée Sultan al-Qaboos (Mascate) (1/2)

La Grande Mosquée du Sultan al-Qaboos résume à elle seule près de 1400 ans d’art et d’architecture islamiques. Ouverte en 2001, couvrant 40 000 mètres carrés, encadrée de murs et dotée de cinq minarets atteignant 91,5 m de haut et dominant de son dôme doré l’horizon de Mascate, cette mosquée fascine d’abord par ses dimensions.

Le jardin
(c) S. Le Maguer 2012


L’entrée se fait par une petite cour au milieu de laquelle se trouve une fontaine, puis l’on entre dans un jardin avec pelouses, arbres en fleurs et fontaines. Ce type de jardin évoque à la fois l’art des jardins andalous et perses.

 

 

 

 

La salle de prière
(c) S. Le Maguer 2012

 

Nous commençons la visite par la salle de prière secondaire. L’extérieur est ceint d’une galerie dont les voûtes en encorbellement sont ornées d’arabesques sculptées dans la pierre blanche. A l’intérieur, le plafond à caisson est richement décoré. Bien que les portes soient surmontées de vitraux multicolores sertis au plomb qui laissent filtrer une douce lumière, l’éclairage se fait grâce à d’impressionnants luminaires.

 

 

 

 

 

 

L’intérieur de la salle de prière principale
(c) S. Le Maguer 2012

La salle de prière principale est la plus imposante. Elle peut accueillir plus de 6500 fidèles et son dôme s’élève à 50 m de hauteur. Le sol est recouvert d’un tapis réalisé dans le Khorasan mesurant 60 m par 70 m de côtés. Sous le dôme, un lustre comportant 35 chandeliers et fait de cristaux Swarovsky assure l’éclairage de la salle. Mais ce qui nous intéresse dans cette salle, c’est la présence des muqarnas. C’est sans doute l’un des éléments les plus représentatifs de l’architecture islamique. Il est commun de l’Andalousie à l’Asie Centrale. A l’origine, cet élément, appelé trompe d’angle, a une fonction architecturale précise puisqu’il permet à une base carrée de supporter un dôme circulaire. Les muqarnas sont une évolution de ces trompes en un élément purement décoratif. On le trouve aussi parfois dans la littérature sous le terme de « stalactites ». Dans le cas de la mosquée Sultan al-Qaboos, cet élément est utilisé comme élément architectural, mais aussi comme élément décoratif caractéristique de l’art islamique, et il vient décorer le mihrab sur le mur de qibla.

 

Détail d’une trompe d’angle avec muqarnas.
(c) S. Le Maguer 20

 

Le mihrab.
(c) S. Le Maguer 2012

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

Iwâns donnant sur les montagnes.
(c) S. Le Maguer 2012

 

Revenons à l’extérieur. La cour principale est doté de plusieurs iwâns. Ces arches, qui fonctionnent généralement par quatre, sont un des éléments caractéristiques de l’architecture sassanide. Le palais de Ctésiphon (Iraq) possède ainsi une cour à quatre iwâns. Cet élément est repris dans l’architecture islamique. On le retrouve le plus souvent dans les cours des mosquées ou des madrasas. Ici, les iwâns sont ouverts et ceux situées au sud ouvrent sur la montagne.

 

 

 

 

 

 

 

 

 

Enfin, les murs nord et sud possèdent chacun une galerie longue de 240 m. Ces galeries sont divisées en 12 espaces différents. Chaque espace est orné d’un décor mural représentant un type de décor islamique. Nous trouvons ainsi représentés l’art byzantin et des débuts de l’Islam au Levant, l’Égypte et la Mésopotamie, l’art mamelouk,  l’art moghol, l’art ottoman, l’art maghrébin,  Samarcande et l’art timouride, la Perse safavide, deux interprétations contemporaines de l’art de l’Islam, des motifs tribaux du Hedjaz et enfin l’Oman et la péninsule Arabique sous l’intitulé « le sable, la myrrhe et l’argent » qui fera l’objet de la seconde partie de ce billet.

Niche avec décor de mosaïques.
(c) S. Le Maguer 2012

 

Ce décor mural évoque aussi bien les mosaïques couvrant le Dôme du Rocher à Jérusalem, que les murs de la Mosquée des Omeyyades à Damas.

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

Décor de style mamelouk.
(c) S. Le Maguer 2012

Cette niche évoque le décor architectural mamelouk caractérisé par des alternances de pierres de couleurs différentes, que l’on retrouve aussi bien en Égypte, en Syrie et en Turquie.

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

Ainsi, la volonté d’inscrire cette mosquée dans la longue tradition de ces lieux de prières s’est traduite dans le programme architectural de ce bâtiment. Cela n’est pas surprenant lorsque l’on sait que vit en Oman une importante minorité baloutche, et que viennent aussi y travailler une nombreuse main d’œuvre immigrée, en particulier indienne et pakistanaise. A travers l’architecture de cette mosquée, chaque musulman, indépendamment de son origine géographique, peut se sentir chez lui dans cette mosquée. Il y retrouvera des décors et des formes qui lui sont familières. Cette volonté d’ouverture est explicité dans l’un des panneaux explicatifs consacré intitulé « Contemplation on the Islamic Theme » : « La virtuosité de l’art Islamique présente une infinité d’expressions par le dessin, sans tenir compte de la provenance ou de l’époque. Il n’y avait pas de frontière dans l’art et l’architecture islamiques ». La mosquée du Sultan al-Qaboos rend, à travers son art, hommage à l’art islamique passé et à celui à venir, toujours fait des rencontres et des voyages de ses artistes et de ses commanditaires.

Sterenn LE MAGUER

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La Chine des T’ang, grand importateur d’encens

L’Extrême Orient médiéval fait un usage abondant des parfums et des aromates, que ce soit pour parfumer le corps ou pour parfumer l’esprit. Ainsi, les aromates jouent un rôle important dans les usages domestiques, mais aussi au cours des différents rituels religieux, qu’ils soient pratiqués dans les temples ou chez soi. Les légendes taoïstes et bouddhistes sont ainsi riches de différents parfums et odeurs, qu’ils soient locaux ou exotiques (Schafer 1963, p. 155).

Pour cette période, il est d’usage d’utiliser un brûle-parfum à long manche, réalisé le plus souvent dans un alliage de bronze (Jäger 2011, p. 130). Il présente trois parties principales : un réceptacle globulaire ou circulaire où l’encens était brûlé ; un long manche permettant de déplacer l’objet ; parfois le réceptacle est surmonté d’un dôme ajouré laissant passé la fumée.

L’encens ou oliban était connu en Chine sous deux appellations (Schafer 1963, p. 170). Le premier terme est attesté dès le IIIe siècle av. n.è. et s’avère être une déformation du sanscrit kunduruka. Cette étymologie confirme donc l’origine indo-européenne du mot arabe kundur synonyme de lubān et sans doute passé dans la langue arabe par le persan. L’autre terme est une phrase descriptive, ju hsiang, signifiant « l’aromate mamelon », donné aux morceaux de résines dont la forme évoque des mamelles. On peut être tenté ici de faire le parallèle avec les propos de Pline qui estimait que le meilleur encens est, justement, celui dont la forme évoque une poitrine. Pour les alchimistes, il était plus connu sous le terme de « Lard Flottant issu de la Sainte Fleur ».

L’encens coûtait extrêmement cher et était brûlé en quantité très raisonnable. Le cas de Feng Jo-fang, un pirate du Hainan, qui brûlait de l’encens dans le seul but d’éclairer ses fêtes, est un exemple frappant pour illustrer à quel point cet homme était riche et dispendieux (Schefer 1963, p. 170).

L’encens était par ailleurs employé en médecine, dans le traitement des ulcères et des problèmes intestinaux, les médecins taoïstes le recommandaient comme substitut aux céréales pour prolonger la vie. Enfin, Chang Yen-yüan, auteur d’une histoire de la peinture, découvrit que l’adjonction de résine d’encens dans la composition de colles destinées à la réalisation de rouleaux permettait de les garder plus rigides et surtout prévenait de l’appétit des vers.

En revanche, il est intéressant de noter que la myrrhe était en Chine surtout appréciée pour ses vertus médicinales et, de fait, connue quasiment exclusivement des apothicaires (Schafer 1963, p. 171). Ainsi, mélangé à du vin, elle était administrée pour guérir des blessures causées à l’arme blanche, ou comme analgésique pour se remettre d’une chute de cheval, ou encore pour calmer les douleurs liées à une fausse couche ou après un accouchement. Le terme chinois est une déformation du mot arabe murr, et il est aussi connu sous l’appellation « sang issu de la langue du dragon Man » dans un catalogue du Xe siècle.

Au vu des usages énumérés ci-dessus, et des besoins particulièrement importants de l’aristocratie, les quantités qui circulaient devaient être phénoménales. Le marché chinois devait représenter une issue importante pour le commerce de l’encens et de la myrrhe depuis le sud de l’Arabie, en terme quantitatif et monétaire.

Ce marché se présentait ainsi comme une alternative au commerce de l’encens méditerranéen antique, et met de nouveau à mal l’idée selon laquelle l’essor du christianisme aurait freiné le commerce de l’encens. Les destinations pour ce commerces n’ont pas disparu, ou baissé : elles ont changé de place et de modalités.

Sterenn LE MAGUER

Docteur en Archéologie islamique (Université Paris 1 Panthéon-Sorbonne), spécialiste de la péninsule Arabique et des pays du Golfe.

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Les différents usages de l’encens

L’usage domestique de l’encens est attesté en Oman depuis le IIIe millénaire av. n. è. Des fouilles effectuées sur le site de Ra’as al-Jins ont mis au jour un brûle-parfum en grès de forme cubique et reposant sur quatre pieds, qui présente au sein de son réceptacle de la matière brûlée. L’objet aurait été déposé dans un bâtiment entre – 2270 et – 2143 (Cleuziou et Tosi 1997). Il s’agit d’un contexte domestique, et non pas cultuel ou lié au pouvoir. Cette découverte suggère ainsi un usage commun de l’encens pour des périodes anciennes.

Durant l’Antiquité, l’usage de l’encens et de la myrrhe est généralement attesté dans un contexte cultuel. Des autels à encens de tailles variées (de 20 cm de côtés à environ 1 m de haut) ont été retrouvés dans les temples sudarabiques à Shabwa, Raybûn, Marib… Ils étaient employés lors des rites dédiées aux divinités. Les autels de plus petites tailles servaient vraisemblablement dans le cadre de rites domestiques, ou tout simplement pour parfumer la maison. Certains sont gravés avec des noms d’aromates : rand, hadhak, darw et hamkân, nous renseignant ainsi sur les divers aromates que les Anciens du Yémen faisaient brûler.

Hors de la péninsule Arabique, l’encens et la myrrhe sont aussi très recherchés dans le monde méditerranéen, que ce soit par les Egyptiens, les Grecs et les Romains. Ces résines ne sont pas seulement appréciées pour les fumées odorantes qu’elles dégagent, elles sont également recherchées pour confectionner les huiles d’embaumement nécessaires au rite de momification. À Rome, Poppée, épouse de Néron (37 – 68), fut embaumée dans de la myrrhe, et Tacite (Annales, Livre XVI) nous rapporte que des quantités incommensurables d’encens furent brûlées lors de ses funérailles.

L’avènement de l’Islam marque un tournant. L’usage de l’encens ne se fait plus particulièrement dans un contexte religieux, mais plutôt profane. De nombreux brûle-parfums ont été retrouvés pour la période Islamique dans des contextes plus ou moins aisés, mais presque toujours domestiques (Le Maguer 2011). Les sources textuelles nous renseignent aussi sur les usages de l’encens pour cette période. Ainsi  al-Mas’udî nous décrit les réceptions données par le calife Al-Ma’mun qui faisait apporter des brûle-parfums pour ses hôtes après le repas donné chaque jeudi lors de la conférence de jurisprudence qu’il dirigeait.

Enfin, l’encens et la myrrhe sont encore aujourd’hui appréciés dans de nombreux domaines : parfumerie, pharmaceutique… Lorsqu’on se rend dans un pays de la péninsule Arabique, on sera encore accueilli par des fumigations d’encens. Nous sommes donc en présence de pratiques anciennes et bien caractéristiques de la culture arabe en Péninsule.

Sterenn LE MAGUER

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Pourquoi une prospection botanique en Oman ?

La prospection botanique en Oman avec Margareta Tengberg (MNHN, Paris) a plusieurs objectifs. Ce travail s’inscrit dans le cadre du programme de recherche EXSUDARCH financé par l’ANR et sera explicité après une brève introduction.

L’encens désigne communément toute substance dégageant une odeur lorsqu’elle est brûlée. Plus précisément, l’encens qui nous intéresse est en fait la résine séchée issue de l’exsudation des arbres à encens ou Boswellia, de la famille des Burséracées, espèce dont la répartition est localisée entre la corne de l’Afrique, la région du Hadramawt au Yémen et le Dhofar en Oman. Il existe une vingtaine d’espèces de Boswellia répertoriées, mais le véritable encensier est le Boswellia sacra Flückiger, 1867, connu également sous le nom de Boswellia carterii Birdwood 1870.

À la fin des années 1970, des recherches botaniques sont menées au Yémen par Théodore Monod. Ces travaux sont impulsés par Jacqueline Pirenne, archéologue et grande spécialiste de l’Arabie du Sud préislamique.

Th. Monod se pose les questions suivantes : « où poussait actuellement – et sans doute où avait poussé dans l’Antiquité Sudarabique – le Boswellia sacra. L’arbre s’est-il raréfié, a-t-il localement disparu ? Où étaient les peuplements ayant alimenté la Route caravanière de l’encens ? ». En effet, à l’époque, l’opinion veut que les encensiers aient disparu.

Après une prospection poussée, Th. Monod publia ses résultats. Il définit quatre régions principales où l’encensier est encore présent et exploité à partir de l’étude de 16 stations. Il a ainsi précisé les hypothèses de distribution des arbres à encens qui, jusqu’alors, reposaient essentiellement sur les descriptions antiques telles que nous les a transmis Pline l’Ancien (Ier s.) notamment. Enfin, Th. Monod proposa des itinéraires par lesquels l’encens avait circulé, en mettant en évidence la multitude des routes qu’empruntaient les marchands depuis les zones de productions, remettant ainsi en question la thèse de la piste unique de l’encens.

Notre problématique et notre démarche sont proches de celle de J. Pirenne et Th. Monod, mais pour la période Islamique. Notre prospection botanique en Oman a trois objectifs. Premièrement, au vu des recherches précédentes, il s’agira de déterminer si oui ou non il existe différents Boswellia en Oman, s’ils se distinguent bien de ceux étudiés au Hadramaout. Dans un second temps, une base d’échantillons sera mise en place afin de déterminer les compositions chimiques de différents arbres à encens. Ces analyses serviront ensuite de référence pour permettre l’identification de résines retrouvées en contexte archéologique, et donc de déterminer leur provenance. Enfin, nous effectuerons un recensement des arbres. Cette mission présente également un but écologique, vu le risque de disparition de ces arbres. Les encensiers sont, en Oman, protégés dans un parc national dont l’accès est réglementé. Ce n’est malheureusement pas le cas partout, et un article récent publié dans le Journal of Applied Ecology met l’accent sur ce risque écologique.

Notre méthodologie est la suivante. Tout d’abord, si nous obtenons les autorisation nécessaires, nous nous efforcerons de réaliser des échantillons d’herbier. Cela pourrait se faire lors des visites de stations, au cours desquelles les arbres seront recensés et décrits. Enfin, des prélèvements de résine seront réalisés sur les arbres et dans les sûqs où les résines sont vendues.

La prospection botanique a donc pour objectif principal l’établissement d’échantillons de références quant à la composition des résines issues de différentes espèces de Boswellia à différents endroits. Ces échantillons permettront, par comparaison des compositions chimiques, d’établir la provenance des résines retrouvées en contexte archéologique, afin de comprendre les modalités de circulation de ces résines.

Sources :

MONOD Th., « Les arbres à encens (Boswellia sacra Flückiger, 1867) dans le Hadramaout (Yémen du Sud) », Bull. Mus. natn. Hist. nat., 4e sér., 1, 1979, section B, n° 3, p. 131-169.

GROENENDIJK P. et al., « Limitations to sustainable frankincense production: blocked regeneration, high adult mortality and declining populations », Journal of Applied Ecology, 49/1, 2012, p. 164-173.

Sterenn LE MAGUER

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L’encens et la myrrhe

Ce carnet présente mes travaux de terrains relatifs à mes recherches de thèse portant sur le commerce de l’encens en péninsule Arabique du IVe au XVe siècles de notre ère.
Je souhaite y présenter des résultats, des hypothèses et des photographies relatives à ces travaux.

Etudiante en 4ème année de thèse en Archéologie islamique, ce carnet est l’occasion de partager les premiers résultats de mes recherches. Il complète ainsi de façon intéressante mes premières publications dans des revues scientifiques.

Sterenn LE MAGUER

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Recherches archéologiques en péninsule Arabique