Tous les articles par Sterenn Le Maguer

Archéologue spécialiste de la péninsule Arabique et du commerce dans l'océan Indien, vacataire à l'Institut catholique de Paris, chercheure associée au CEFREPA.

Workshop: Scents of Religious Authority

Scents of Religious Authority

At this workshop, we take a cross-cultural look at the scents of religious authority in sources from Ancient Egypt, Ancient Greece and Medieval Europe. We will read about and smell the scent of divinity and death as they pertain to religious figures and their claims to authority.


Guest Speaker: Joëlle Rollo-Koster, Rhode Island, “The Fragrance of Authority: Did Medieval Folks Smell Power? And Did Power Want to be Smelled?”


Abstract: “Growing from research undertaken for my latest book, The Great Western Schism, 1378-1417: Performing Legitimacy, Performing Unity (CUP, 2022) my new project emphasizes the sense of smell as a vehicle to inculcate political authority. While seeing, hearing, tasting, and touching are overly emphasized by the historiography, smell has not been fully considered. Looking at the ceremonials surrounding the granting of the Golden Rose, a precious object that the pope offered to the most ardent defensor of Christianity of his time, I will discuss how the rose taught its audience (via its aroma) how to recognize legitimate authority, and maybe how authorities “controlled” this smell to assert themselves.”


Hosted by Alchemies of Scent, Department for the Study of Ancient and Medieval Thought & Centre for Medieval Studies, Institute of Philosophy, Czech Academy of Sciences.




10.00–10.30. Scent in the Egyptian Temple: Worshipping the Gods with Fragrance in the Daily Ritual (Heike Wilde)

10.40–11.10. “Death seems to me today like the fragrance of myrrh”: Scent and stench in the Egyptian realm of the dead (Diana Míčková)

11.20–11.50. Later Greek Medical Sources of Religious Scents (Sean Coughlin)

12.00–13.30. Lunch

14.00–16.00. The Fragrance of Authority: Did Medieval Folks Smell Power? And Did Power Want to be Smelled? (Joëlle Rollo-Koster)

18.00. Dinner



10.00–12.00. Smelling: rose, “musks,” balsam

12.00–13.30. Lunch

13.30–17.00. Blending and experiment



Participation is free, but registration is required as space is limited. Email to register.

Day 1 (Morning), Day 2: Husova 7, 110 00 Prague

Day 1 (Afternoon): Jilská 1, 110 00 Prague


ONLINE (via Zoom)

Meeting ID: 987 8737 9977

Passcode: 253969

Sterenn Le Maguer

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Émission Islam : “Parfums de spiritualité”, 19/03/2023

Sterenn Le Maguer

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Odeurs et parfums : pratiques quotidiennes et usages rituels, 12/04/2023, Musée du Quai Branly

Odeurs et parfums , pratiques quotidiennes et usages rituels


Le Comité scientifique de l’Osmothèque, Conservatoire international des parfums, et le musée du quai Branly – Jacques Chirac vous proposent une journée d’étude autour du thème « Mémoire et Parfum » exploré sous l’angle de la mémoire collective et de la façon dont les différentes cultures de diverses époques utilisent les odeurs et les parfums dans des pratiques quotidiennes et des usages rituels.

Depuis quand l’homme utilise-t-il des odeurs et des parfums dans des rituels ? Où se situe la ligne de démarcation entre une pratique quotidienne et un rituel olfactif ? Y a-t-il des rituels odorants qui ne soient pas religieux ? Quelle est la place des odeurs et des parfums dans ces rituels ? Que disent-ils de notre façon d’appréhender le monde ?

Autant de questions auxquelles un collège de chercheurs interdisciplinaires et de parfumeurs répondra en apportant son expertise afin de donner un éclairage spécifique sur les relations entre l’homme et son environnement à travers sa perception et sa manipulation des odeurs et des parfums dans des contextes culturels et religieux variés, anciens ou actuels.


Inscriptions sur le site du Musée du Quai Branly :

Sterenn Le Maguer

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Conférence: Paewhan Seol, “The Aromatics Network in the Mongol Empire”, 17/02/2023 (en présentiel et en ligne)

Vendredi 17 février de 14h à 16h

Paewhan Seol (Université nationale Chonnam) présentera une conférence sur le thème :

“The Aromatics Network in the Mongol Empire―Aromatics, Palaces, Shrines, and Gods of the Sacred Mountains and Rivers”


This study analyzes the vast network of aromatics and incense exchange, including its operation, within the Mongol Yuan empire. Through this network, aromatics and incense could act as media connecting the Mongol court with the “gods of the sacred mountains and rivers” (yuezhen haidu 嶽鎭海瀆), Daoist, Buddhist, and Islamic temples and churches within the empire or beyond, and maritime world at its frontier

Aromatic culture was natural to the Mongol grasslands. Processed aromatics and incense, however, remained somewhat unfamiliar to Mongols until after the turn of the 13th century. This changed during the reign of Chinggis Qan (r. 1206–1227), when a Chinese Taoist in Samarqand introduced some Mongols to burning incense. By the reign of Qubilai (r. 1260–1294), the culture of burning incense was established in the Mongol imperial court, beginning with the sacrifice to the gods of the sacred mountains and rivers as late as 1261.

While people burned incense in offerings to the great Qan in their ordo, or felt tents, on the grassland, envoys of the Qan burned incense in offerings to the gods of the sacred mountains and rivers in the incense halls of his dual capitals of Dadu (大都, M. Khanbaliq, modern-day Beijing) and Shangdu (上都, or Xanadu in modern-day Zhenglanqi, China). By so doing, the Qan connected his empire’s territory through sacrificial rites performed by proxy. Thus, royal envoys and Daoists sacrificing to the gods of the sacred mountains and rivers joined Confucian scholars in Confucian shrines and Tibetan Buddhist monks during their “Buddhistic city tour of the Imperial City” (you huangcheng 游皇城) as performers of a great political and religious incense ritual.

Through this incense-burning culture, the Mongols inherited the traditional Chinese ideology of “correlative resonance between Heaven and people” (tianren ganying 天人感應), expressing it with the magical, territorial, and festive qualities of Mongol culture. A representative example of this phenomenon is the you huangcheng, a Buddhistic ceremony that combined Tibetan Buddhism with a Mongol-style festival and city tour. Called gdugs dkar in Tibetan and bai sangai (白傘蓋, “white canopy”) in Chinese, the event took place every year on February 15th, and centered around a tour of the inside and outside of the imperial city after welcoming a white canopy installed beside the imperial throne in the main hall of the great Qan or Da Mingdian (大明殿). This constituted a Buddhistic and civic version of a “jāma and ǰisün feast,” a royal banquet featuring dress in one-color robes bestowed by the great Qan.

Burning incense was a cultural activity with a strong religious aspect, but it had political and economic functions as well. Economically speaking, it offered material rewards for religious temples and their people. Daoists, Buddhist monks, Confucians, and (Nestorian) Christians were highly incentivized by the political and economic benefits they gained from burning incense bestowed by the Mongol royal families. This, as a consequence, reshaped the politics, economies, and cultures of China, Iran, and Goryeo (modern Korea). Aromatics and incense from Southeast Asia all the way to Tamla 耽羅 on Korea’s Jeju Island (Danluo in Chinese) connected the material world of sea ports, palaces, and the spiritual world of sacred mountains and rivers, temples, and the Heavenly Concubine (Tianfei 天妃), namely, sea-goddess Mazu 馬祖. Thanks to incense, the Mongol Qan, from the time of Qubilai, dominated the worlds of both mountains and streams and also spirits within his realm through a network that integrated ordos and incense halls (xiangdian 香殿) with the main imperial halls of Shangdu and Dadu.

Veuillez noter qu’exceptionnellement, la séance aura lieu au 54 boulevard Raspail, au sous-sol, salle 15.

Il sera également possible d’assister au séminaire en ligne en vous connectant à :

Sterenn Le Maguer

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Podcast: Archaeology of Smells

Archaeology of Smells with Sterenn Le Maguer

Cet entretien revient sur mes recherches dédiées à l’étude du commerce et de l’usage des encens dans le monde médiéval musulman, et plus généralement sur la méthodologie archéologique.

Sterenn Le Maguer

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New Publication: Mediality of smell/Médialité des Odeurs (eds. Jean-Alexandre Perras & Erika Wicky)


The study of scents and all things olfactory is thriving, a sign of the great interest that our information-based society feels for a sense that seems to offer a direct and immediate experience of reality. But smells resist description and representation, especially given that they are closely linked to individual personal experience, and their perception has changed through time and space in a myriad of ways. This volume aims to contribute to the flourishing multidisciplinary exchanges around smells by examining the question of their mediality, focusing on the mechanisms by which the olfactory experience, as well as the scents themselves, circulate and are diffused, but also by exploring the modes of smell as a medium in itself. Drawing on a wide variety of approaches, cultural zones, and historical periods, this volume gathers the contributions of twenty-one researchers who specialize in this field in order to explore the multiple aspects of olfactory culture, which characterizes and shapes our relations to smells.
La richesse de l’actualité en matière d’odeurs et d’odorat témoigne du vif intérêt de nos sociétés de l’information pour un sens qui semble offrir une saisie directe et immédiate du réel. Circulant de manière très variable à travers le temps et l’espace, les odeurs font l’objet d’une perception qui résiste d’autant plus à la description et à la représentation qu’elle reste individuelle et liée à l’histoire personnelle. Ce volume vise à contribuer aux échanges interdisciplinaires sur l’olfaction à travers la question de la médialité, en s’interrogeant sur les mécanismes par lesquels l’expérience olfactive et les odeurs sont transmises et diffusées, mais aussi en explorant les modalités de l’odeur comme médium. Proposant une diversité d’approches, d’aires culturelles et de périodes, ce volume rassemble les contributions de vingt-et-un spécialistes qui étudient comment la culture olfactive caractérise et construit nos rapports aux odeurs.

Table Of Contents

  • Couverture
  • Titre
  • Copyright
  • À propos des directeurs de la publication
  • À propos du livre
  • Pour référencer cet eBook
  • Table des matières
  • Liste des illustrations
  • Préface : Les sens du sentir (Chantal Jaquet)
  • Introduction : Culture olfactive et médialité des odeurs (Jean-Alexandre Perras et Érika Wicky)
  • Introduction: Olfactive culture and mediality of smells (Jean-Alexandre Perras and Érika Wicky)
  • Partie I Perfumes / Parfums
  • L’Osmothèque : une bibliothèque des évanescences (Entretien avec Isabelle Reynaud-Chazot)
  • The art of hospitality: Incense burners and the welcoming ceremony in the Medieval Islamic society (7th–15th centuries) (Sterenn Le Maguer-Gillon)
  • La poudre et le petit-maître en France et en Angleterre au XVIIIe siècle : parfum de gloire, parfum de ruelle (Jean-Alexandre Perras)
  • ‘Des parfums où la chair se damne’ : entre séméiologie médicale et morale des apparences. L’odor di femmina et l’imaginaire fin-de-siècle (Eugénie Briot)
  • Partie II The smell of books / L’odeur des livres
  • Eduardo Kac, the olfactive poet (Ada Ackerman)
  • Preserving historic smells: The question of authenticity (Cecilia Bembibre and Matija Strlič)
  • ‘L’odeur du cabinet, cette odeur liquoreuse, chaude de la fumée du tabac’ : A linguistic approach to the necessary contextualization of odours in Zola’s Le Ventre de Paris (Rémi Digonnet)
  • ‘This [Smelly] Little World: Smell and identity in Francis Brett Young’s The Young Physician’ (JONATHAN REINARZ AND LUDMILLA JORDANOVA)
  • Partie III Images
  • Nommer et montrer l’odeur : étiquettes et contenants en parfumerie et cosmétique à la fin du XIXe siècle (Rosine Lheureux)
  • La peinture qui pue : les odeurs dans les salons caricaturaux français du XIXe siècle (Frédérique Desbuissons)
  • Représenter les parfums par la peinture (1850–1914) (Christina Bradstreet)
  • Partie IV Architecture
  • Peter Sloterdijk : de la ‘miasmologie’ à l’Air Design (Manola Antonioli)
  • La chimie des fosses d’aisances parisiennes dans les années 1780 : miasmes et air vicié (Marie Thébaud-Sorger)
  • On the importance of habituation in the spatial mediality of smells (Suzel Balez)
  • Partie V Olfactive concerts / Concerts olfactifs
  • Smell-sound synaesthesia as revelatory medium: A brief history with emphasis on German literature (1900–1930) (Frank Krause)
  • Concerts olfactifs fin-de-siècle : les parfums entre vibrations et matière (Giusy Pisano et Érika Wicky)
  • L’invention de l’orgue à senteurs : sur l’interdépendance de la littérature et de l’objet technique (Sergej Rickenbacher)
  • Notes sur les auteur·trice·s
  • Index
  • Titres de la collection

Sterenn Le Maguer

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New publication: Riches Beyond the Horizon Long-distance Trade in Early Medieval Landscapes (ca. 6th-12th centuries)

Riches Beyond the Horizon
Long-distance Trade in Early Medieval Landscapes (ca. 6th-12th centuries)

H. Nol (ed.)

320 p., 106 colour ill., 16 b/w tables, 178 x 254 mm, 2021
ISBN: 978-2-503-59981-6
Languages: English

The book offers innovative perspectives, exciting historical insights and often astonishing archaeological data on long distance trade and the mobility of goods during Early Medieval times in the Indian Ocean area, the Mediterranean, East Africa, the Near East and northern Europe.

This book offers new and innovative perspectives on long-distance trade between Europe, the Mediterranean area, the Middle East, Africa, India and China during the Early Medieval period. The archaeological data and historical insights presented in this volume are without exception of great interest, often exciting, and more than once astonishing. The goods which travelled between the continents in the timespan under discussion (ca. 6th to 12th centuries) include pottery in all shapes and forms, textiles, coins, metal, lava millstones, glass, marble columns, rock-crystal beads, and also plants used for incense. 

The scope of the contributions includes the wide-ranging economic contacts of a Viking community, the changing patterns of long-distance trade in the Byzantine Empire, the spread of Chinese pottery to Africa, the Near East and Europe, the information on maritime routes provided by shipwrecks in the Java Sea, the reconstruction of an incense trade network, and the production and distribution of textiles as well as stone objects in the Middle East and beyond.

The varied approaches in this volume underline that the movement of objects in Early Medieval times over vast distances not only reflect mechanisms of exchange, but also imply social networks and the transfer of ideas. Thus, Riches Beyond the Horizon sheds compelling light on a world which was much more complex and much more interconnected than has often been assumed.Hagit Nol was awarded with a PhD by Universität Hamburg and holds a postdoctoral fellowship at the Université libre de Bruxelles. She combines archaeology with a critical reading of textual sources. Table of Contents

Joanita Vroom, Preface

Hagit Nol, Long distance trade in the Early Medieval period: A general introduction

Natalie Kontny, Arabo-Islamic geographies:Indian Ocean trade in Ibn KhurradKit (fl. 884 CE)

Sterenn Le Maguer-Gillon, Elusive remains: Identifying incense trade routes in western Asia from biodegradable commodities (ca. 7th-13th centuries)

Dashu Qin & Justin Ching Ho, Chinese ceramics exported to Africa during the 9th-10th centuries

Guangcan Xin, Maritime trade in Southeast Asia from the 9th-10th centuries: A study of the Belitung and Cirebon Shipwrecks

Joanita Vroom, From Xian to Birka and back: Constantinople as a nodal point in long-distance contacts during the early Middle Ages (ca. 6th-12th centuries)

Hagit Nol, Rolling stones: Distribution patterns of marble, basalt and beach rock from Early Medieval Israel (ca. 7th-11th centuries)

Orit Shamir & Alisa Baginski, Early medieval textiles from excavations in Israel (9th-13th centuries) trade and Transfer

Ralf Wiechmann, Advancing into unknown lands: The numismatic material of Gros Stromkendorf near Wismar during the Early Viking age (ca. 8th-9th centuries)


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Lecture: Alchemies of Scent: Reconstructing the Practices of Ancient Greco-Egyptian Perfumery.

Wednesday 20 October, 1pm UK time

Sean Coughlin (Czech Academy of Sciences) 

Alchemies of Scent: Reconstructing the Practices of Ancient Greco-Egyptian Perfumery.

Abstract: I will be introducing the central research questions of a new 5-year study funded by the Czech Science Foundation and hosted at the Institute of Philosophy at the Czech Academy of Sciences in Prague, with a lab at our partnering institute, the Institute of Organic Chemistry and Biochemistry. Over the next five years, the project’s team of historians, Egyptologists, philologists and organic chemists will experimentally replicate the recipes of five Greco-Egyptian perfumes. Through these experiments, we will explore how the quest to extract, concentrate, compound and preserve the essences of plants influenced natural philosophy, medicine, art and culture in Ancient Egypt and Ancient Greece from the fourth through first centuries BCE. The talk will focus on the nature of our evidence for ancient Greco-Egyptian perfumery, how experimental methods can add to our understanding of it, and how our methods differ from those of previous studies of perfumes from other areas of the world. 

Zoom details:
Meeting ID: 503 410 2095
Passcode: 2PPUqNnn

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Lecture: The Art of Olfaction: Incense Burners in Medieval Islamic Society (7th-15th Centuries), 17/11/2021

Islamic Art Circle at SOAS

November lecture to be given by Dr Sterenn Le Maguer-Gillon, archaeologist and lecturer at the Institut Catholique de Paris on the topic The Art of Olfaction: Incense Burners in Medieval Islamic Society (7th-15th Centuries) on Wednesday, 17 November at 18.00 London Time. This will be a webinar, so please sign up with me by 15 November at my SOAS address:

This lecture aims to explore the role of incense burners in the Medieval Islamic world (7th-15th cent.). We define as “incense-burner” any container having served for burning with aromatic products in a secular context. The use of perfuming guests with incense is attested in wealthy contexts as well as in the lower classes, demonstrating how important this ritual is. Different types of incense burners were produced, either in ceramic, soft stone or brass, and used to perform hospitality rites. This lecture will look at the place of these objects in the Medieval Islamic society through the textual sources as well as the archaeological documentation available. 

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Sterenn Le Maguer

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Parution : Rituels religieux et sensorialité

Ce livre se penche sur la manière dont les cinq sens sont valorisés et utilisés dans les rituels religieux, qu’ils soient publics ou privés, des religions autour de la Méditerranée antique et médiévale, avec une insistance sur les polythéismes, les christianismes orientaux et occidentaux et l’Islam médiéval. Nous avons cherché à faire apparaître quels étaient les usages communs ou, au contraire, les spécificités de chaque culture religieuse, en portant notre attention sur les sollicitations plurielles des sens lors des dévotions et des rituels, dans les modes d’appréhension du divin, qu’il s’agisse de participer aux cérémonies ou d’entrer en relation avec les espaces sacrés par le visuel, l’auditif, l’olfactif, le toucher, le goût ou l’ensemble des sens combinés. En créant ainsi une mémoire sensorielle de la relation au divin et aux espaces sacrés, les sens engagent le corps dans les pratiques rituelles. Ce livre a une démarche interdisciplinaire en faisant dialoguer des historiens de l’art, des philologues, des musicologues et des historiens des sociétés antiques et médiévales.

Béatrice Caseau Chevallier est professeur d’histoire byzantine à Sorbonne Université et membre senior de l’Institut universitaire de France. Elle travaille sur l’histoire religieuse et sociale du monde byzantin et a publié livres et articles sur l’histoire des sens et la culture alimentaire, les parfums, le goût et le toucher.

Elisabetta Neri, Marie Curie fellow à l’Université de Liège, est archéologue des matériaux. Elle a une formation et un parcours interdisciplinaires (lettres classiques, histoire, archéologie, archéometrie) et diachroniques (Antiquité romaine et Moyen Âge) qui se reflètent dans ses travaux, reliant culture matérielle (archéologie et science des matériaux) et culture existentielle (histoire des mentalités et des cultes).



La question de la sensorialité en histoire antique et médiévale
Béatrice Caseau Chevallier, Elisabetta Neri

I. Les sens dans les rituels religieux de la Méditerranée antique

Les fonctions de l’encens dans les religions de l’Anatolie hittite
Alice Mouton

Le dieu touche, le patient voit. Jeux sensoriels et sensuels dans les iamata d’Épidaure
Clarisse Prêtre

Perception du divin et sensorialité : associations synesthésiques et sacrifice en Grèce ancienne
Véronique Mehl

La sensorialité dans la danse des Ménades
Marie-Hélène Delavaud-Roux

« Heureux qui possède, parmi les hommes, la vision de ces Mystères. » La vue et les autres sens dans les Mystères d’Éleusis
Ioanna Patera

La procession antique comme expérience sensorielle : l’exemple isiaque
Ludvine Beaurin

II. La sensorialité dans les religions au Moyen Âge (Occident et Orient)

  • II.1. Inter-sensorialité, acoustique et performance liturgique

Les processions à Byzance : une expérience sensorielle et performative
Béatrice Caseau Chevallier, Elisabetta Neri, Mareva U

Performances visuelles et auditives dans l’espace sacré à Byzance
Bissera Pencheva

Le bruissement des ailes des anges : la vue et l’ouïe convoquées à l’autel dans la tradition syriaque
Muriel Debié

La performance du Chant de la Sibylle à la basilique de la Nativité de Bethléem durant la période croisée et ses possibles échos iconographiques et musicaux
Manuel Castiñeiras

  • II.2. Vision, couleurs et rituels : rendre perceptible l’invisible

Vision, pensée et contemplation dans le monde occidental du IVe au XIIe siècle, entre corporel et spirituel
Colette Dufossé

Dazzling Χορός: Being Moved by Light Tropes of Sensoriality in Byzantium
Nicoletta Isar

Les mosaïques pariétales des églises à la lumière des couleurs : images et inscriptions (IVe-VIe siècles)
Elisabetta Neri

  • II.3. Appel à la prière et chant liturgique

A new religious soundscape: the introduction of bell ringing in the Byzantine Empire
Alex Rodriguez Suarez

La pratique des hymnes grecques liturgiques d’après les témoins papyrologiques : une approche sensorielle
Céline Grassien

Le chant liturgique dans la vie quotidienne en Dalmatie médiévale
Katerina Livljanić, Hana Breko Kustura

  • II.4. Piété tactile, médecine et corps

Toucher le divin, vénérer et guérir. Pratiques de piété et magie médicale de l’Antiquité tardive à Byzance
Brigitte Pitarakis

Le don des larmes et la piété tactile dans l’hagiographie serbe
Smilja Marjanović-Dušanić

Of Semen and Tears: Senses, Substances, and the Boundaries of the Body in the Gnostic Chapters of Niketas Stethatos
Dereck Krueger

  • II.5. Sentir le divin au Moyen Âge en Occident, à Byzance et en terre d’Islam

Odorat, encensement et encensoirs. Le paysage olfactif des espaces sacrés dans les églises tardo-antiques et byzantines
Béatrice Caseau Chevallier

L’odeur suave des saints dans le haut Moyen Âge, entre miracle et ritualité
Martin Roch

L’encens dans le monde islamique médiéval (VIIe-XVe siècles) : usages sacrés, usages profanes
Sterenn Le Maguer-Gillon


Index des lieux

Crédits photographiques


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Appel à communications : 2nd International Conference on the History and Culture of Perfume

2nd International Conference on the History and Culture of Perfume

Organized by: Grupo de Investigación CAPIRE, Museo del Perfume de Buenos Aires (Argentina) y Academia del Perfume.

The aims of these Conference is the recognition of perfume as an object of study in the Humanities, the interdisciplinary and international exchange of research results related to perfume and smell, as well as the growing expansion of the field of sensory studies, beyond the visuality.

This conference will meet academic contributions from specialists from various areas of knowledge, among which the following stand out: David Howes (Concordia University), Annick Le Guérer (Independiente), Mª. Luisa Vázquez de Ágredos Pascual (Universitat de València), Cecilia Bembibre (University College London) y María del Rosario Caballero Rodríguez (Universidad de Castilla-La Mancha).

The call for participation is opened through a call for papers, framed in the following thematic lines:

  • Line 1: The historical dimension of perfume and olfactory culture.
  • Line 2: The scientific, technical and material production of perfume.
  • Line 3: The aesthetics of perfume in the plurality of the arts.
  • Line 4: The social values of perfume and the olfactory experience.

Sending proposals through the following link:

Send Papers Deadline: 30 October 2021

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Parution : The Queen of Sheba’s Gift

The Queen of Sheba’s Gift

A History of the True Balsam of Matarea

Marcus Milwright

Tells the history of the precious balsam of Matarea: a substance traded for its weight in gold

  • Uses archaeological and textual sources to trace the cultivation of balsam trees from the 4th century BCE to the 17th century CE
  • Surveys the evidence for the symbolic value and practical applications of balsam in the Middle East, North Africa and Europe
  • Establishes the many uses of balsam in pre-modern medicine, religious ritual and royal ceremonies
  • Correlates modern botanical studies with historical sources in the identification of the trees that once grew in the plantation of Matarea in Egypt
  • Explores the complex socio-cultural factors that contributed to the sense of value accorded to rare commodities
  • Richly illustrated with over 50 line drawings, engravings, watercolours and photographs, drawn from sources ranging across time from medieval manuscripts to 20th-century photographs, depicting balsam trees, balsam resin receptacles, the compound of Matarea, maps and more

Using written sources, visual data and archaeological material, Marcus Milwright reconstructs the fascinating cultural history of the balsam tree from Jericho and En-Gedi to Egypt, and from ancient times to the 17th century. Miwright addresses the symbolic associations of balsam and the site of Matarea (where the last balsam tree died in 1615), the distribution of products from the tree through trade and diplomacy, and the applications of these products in medicine, ritual and the domestic environment. He also establishes links with resin-producing trees from the Arabian Peninsula and the Horn of Africa.

The balsam of Matarea was a substance famous as a panacea among physicians in the Middle East and Europe during the Antique and Medieval periods. It was used in many aspects of medieval life and is associated with figures such as the Virgin Mary, Jesus Christ, King Solomon, the Queen of Sheba and Cleopatra.

Table des matière:



  1. Travellers’ tales: Experiencing Matarea
  2. Resins in the ancient world
  3. Balsam in Egypt
  4. The balsam tree and balsam ‘oil’
  5. Diplomacy and international trade
  6. Balsam in medicine: From Greek to Arabic
  7. Balsam in medieval and early modern medicine
  8. Religious and royal dimensions to balsam


Glossary; Bibliography

Source :

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Exposition : Oman: the Land of Frankincense, Saint-Pétersbourg, 02.12.2020 – 12.12.2021

On 2 December 2020, the exhibition “Oman: the Land of Frankincense” opened in the Winter Palace, telling about various stages in the history and culture of Oman.

The exhibition is concentrated around the theme of frankincense (olibanum in Latin; al-lubān in Arabic) – Oman’s gift to the world, the trade in which began back in the era of the Magan civilization. The earliest mentions of Magan, in Sumerian cuneiform texts dating from 2300 BC, refer to it as a region from which copper and diorite were brought to Mesopotamia. It was known for shipbuilding and the maritime trade that connected the territory of Oman with the Indus Valley civilization, Mesopotamia and Iran.

Plus d’informations :

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Focus sur… le ‘ûd (“oud”)

Le ‘ûd, traduit par bois d’agalloche, bois d’aigle, bois d’agar ou, à tort, bois d’aloès, est un composant très recherché en parfumerie, et il est même un argument marketing visant une clientèle avide de parfums orientaux, en particulier la clientèle des pays du Golfe.

Mais d’où vient le ‘ûd ? Que signifie originellement ce mot arabe ? Comment a-t-il circulé depuis l’Asie du Sud-est d’où il est originaire vers le monde arabo-musulman ?

“Du bois nommé aloès”, (attribué à) Johannes von Cuba, Le jardin de santé translaté de latin en françoys ,1539, f° XIIIv, BnF,

Qu’est-ce que le ‘ûd ?

Le ‘ûd (prononcé “oud” en français) est un mot arabe signifiant bois, et ce même mot désigne également l’instrument de musique utilisé dans la musique arabe équivalent au luth. Le nom arabe complet de l’agalloche est d’ailleurs « ‘ūd al-buḫūr », ce qui signifie « bois à fumigations », bien qu’il apparaisse plus généralement dans la langue arabe sous sa forme raccourcie, « ʿūd »[1].

Ce bois parfumé a pourtant une origine peu engageante, puisqu’il résulte de la pourriture de différentes espèces d’arbres du genre Aquilaria, produite par un champignon ou une bactérie. Cette infection agit sur le bois et une réaction chimique s’opère ayant pour résultat de le rendre très odorant. Ce bois malade est prélevé puis vendu soit sous forme de copeaux pour être brûlé, soit sous forme d’huile utilisée comme parfum. Son odeur forte et amère est très caractéristique.  Ces arbres croissent en Asie du Sud-Est, depuis les piémonts de l’Himalaya jusqu’à l’île de Bornéo.  L’espèce la plus répandue sur le marché est Aquilaria crassna, native de la péninsule Indochinoise (Laos, Cambodge, Thaïlande et Vietnam).

Le ‘ûd dans les textes antiques et médiévaux

Le ‘ûd ou bois d’agalloche est parfois confondu avec l’aloès (ou aloe), une plante succulente, et certains font remonter l’usage de ce parfum au Proche-Orient dès l’époque du roi Salomon, c’est-à-dire le VIIIe s. av. n.è. Cette confusion est liée à des problèmes de traduction. En réalité, le ‘ûd correspond au terme grec άγάλοχον (agálochon), qui a donné le mot “agalloche”. Ce bois odorant n’est pas connu en Méditerranée avant le tournant de l’ère chrétienne.

Pierre Pomet, Traité general des drogues, ou il est parlé des plantes, des animaux, des mineraux, ou de leurs parties, et generalement de toutes les marchandises simples, ou composées, que les marchands droguistes et espiciers doivent ordinairement avoir et peuvent vendre dans leurs boutiques et magazins, Paris, ca. 1698-99.

Le ‘ûd est ainsi décrit au Ier siècle par Dioscoride comme « le bois indien que l’on apporte de l’Inde et de l’Arabie ». Il confond ici fournisseur et lieu de production, car ce bois se trouve uniquement en Asie du Sud-Est. Dioscoride stipule également qu’il est utilisé comme encens[2].

C’est grâce à la poésie arabe que nous apprenons que le bois d’agalloche, ʿūd en arabe, est très prisé et ce même avant l’avènement de l’islam. Imru’ al-Qays (m. c. 550) est l’un des poètes préislamiques les plus connus et son œuvre influença grandement les poètes de l’Islam[3]. Il doit notamment sa notoriété à la composition d’une mu‘allaqā (grande ode). Dans un autre de ses poèmes, il dresse une liste des parfums de luxe :

« Femmes innocentes à l’abri, dans la protection et le confort, ornées de corindon et de délicats ornements d’or ciselé

Et l’arôme du séné dans un coffret ḥimyarite, dotées de frottements de musc âcre

Et du bān et du fort parfum de l’agalloche indien, du laurier, du storax, et de l’encens parfumé[4]. »

Au IXe s., Ibn Māsawayh, médecin et traducteur chrétien de la cour abbasside, le fait figurer parmi les cinq aromates principaux (al-’uṣūl), en précisant que le meilleur est celui dit « mandalī », que l’on trouve en Inde, dans la région de Sofāla, et que le ʿūd est utile en médecine[5]. Ibn Kaysān inscrit également le bois d’agalloche au nombre des aromates principaux, et il distingue six qualités différentes : l’indien, le qāqollī, le sanfī, le qahārī, le bankālī et le ashbāh. Ibn Sīnā (Avicenne, 980-1037) préconise aussi l’emploi du ʿūd  en médecine, ajoutant que l’on reconnaît le ʿūd de bonne qualité lorsqu’il tombe directement dans l’eau, celui qui surnage étant de moins bonne qualité[6]. Toujours d’après Ibn Sīnā, le ʿūd serait « constitué par les racines d’un arbre que l’on détache et que l’on enterre jusqu’à ce que le bois se putréfie et qu’il ne reste que de l’agalloche pur[7]. » Cette description est assez proche de la réalité, et Ibn Sīnā devait être bien informé.

Ibn Faḍl Allāh al-ʿUmarī, Masālik al-abṣār fī mamālik al-amṣār, XIVe s., f° 249v, BnF,

Comment était-il commercialisé ?

Les premières mentions du ‘ûd sont contemporaines de l’essor du commerce maritime dans l’océan Indien. Les marchands arabes et perses rapportent d’Extrême Orient de nombreux parfums et épices, dont le ‘ûd.

Les géographes arabes témoignent de ces exportations. Ainsi, Al-Iṣṭaḫrī, qui écrit peu avant 338/950, indique que les marchandises transitant par Sīrāf, port situé sur la rive iranienne du golfe Persique, étaient : le bois d’agalloche (ʿūd), l’ambre gris (ʿanbar), le camphre (kāfūr), des gemmes, le bambou, l’ivoire, l’ébène, le papier, le bois de santal et autres parfums, drogues et épices[8].

Le ‘ûd est donc principalement commercialisé par voie maritime depuis les rives orientales de l’océan Indien jusqu’au golfe Persique et jusqu’à la mer Rouge. Il est ensuite redistribué depuis les ports d’Egypte, en particulier Alexandrie, ou du Liban, avant d’atteindre l’Europe grâce aux marchands gênois, vénitiens et catalans.

D’hier à aujourd’hui : un parfum qui célèbre la sensualité

Le bois d’agalloche se réfère généralement, dans la poésie persane, à la complexité de l’amour. Cette métaphore se retrouve dans les vers suivants de Rūmī (1207 – 1273) :

« I was burned down like ‘ūd by your love,

Not even a node or a complex remained in me. »

« The ‘ūd was nodular all over and full of complexes,

To open its way to annihilation, it opened all its complexes[9]. »

Dans les pays du Golfe, les fumigations de ‘ûd sont employées pour se parfumer et pour accueillir ses invités suivant les principes de l’hospitalité. L’huile parfumée tirée du bois d’agalloche est également très prisée, aussi bien par les hommes que par les femmes. C’est un produit luxueux vendu en petites fioles.

Le ‘ûd est également très apprécié en Occident. En 2002, la maison Yves Saint Laurent lance sont parfum “M7”, à base de ‘ûd, ce qui lui permet de s’installer dans le marché moyen oriental. La maison Dior propose également un “Oud Ispahan” à forte résonance orientale. De nombreuses maisons de niche ont également lancées leur parfum à base de ‘ûd, comme Serge Lutens ou L’Artisan parfumeur.

De plus, des boutiques de parfumeurs originaires d’Arabie saoudite (Abdul Samad Al-Qurashi, Arabian ‘Ûd) sont bien implantées dans de grandes métropoles européennes comme Londres ou Paris.

[1] Whitehouse 1968, p. 3.

[2] Sbath 1937, p. 13.

[3] Il est notamment considéré comme le créateur de la qasīda, forme classique de la poésie arabe (S. Boustani, « Imru’ al-Qays b. Ḥujr », EI2).

[4] Dīwān Abū Ḏu’ayb al-Huḏalī, p. 181-182, ligne 12-13 ; cité par King 2008, p. 184.

[5] En 2007, lors de notre séjour au Yémen, l’ancien mudīr al-mudīriyya d’al-Šiḥr assurait également que le meilleur ‘ūd tombait directement au fond de l’eau.

[6] Ibn al-Bayṭār, T. III, p. 484.

[7] Ibn al-Bayṭār, T. II, p. 484. Ibn al-Bayṭār cite Dioscoride I, 21.

[8] Ibn al-Bayṭār, T. I, p. 97.

[9] Dīvān-e Ṣā’eb Tabrīzī ; cité par Grami 2013, p. 40. Nous reproduisons ici la traduction en anglais de B. Grami.


Sterenn Le Maguer

Archéologue spécialiste de la péninsule Arabique et du commerce dans l'océan Indien, vacataire à l'Institut catholique de Paris, chercheure associée au CEFREPA.

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Appel à contributions : “Oman au fil du temps”

Oman au fil du temps. (Call for paper in English and Arabic to download here).

Une nation de la Nahda à l’Oman Vision 2040.

Coordinateurs : Maho Sebiane (EHESS-CEFAS), Sterenn Le Maguer-Gillon (CEFAS) et Marion Breteau (CEFAS).


« Développer la vision de l’avenir (Oman 2040) avec maîtrise et haute précision à la lumière d’un large consensus sociétal et avec la participation de tous les segments de la société. La vision doit être adaptée au contexte socio-économique et prévoir objectivement l’avenir, pour être reconnue comme un guide et une référence clé pour les activités de planification au cours des deux prochaines décennies. »

Le Sultan Qaboos Bin Said, Directive royale du 22 décembre 2013

Après un relatif isolement économique et pour ainsi dire sans routes asphaltées, d’écoles et d’hôpitaux durant la première moitié du XXe s., le Sultanat d’Oman a entamé, à partir des années soixante-dix, une longue marche pour le développement (ex : Wilkinson 1987 ; Le Cour Grandmaison 2000 ; Dumortier & Lavergne 2002). Il a connu une formidable « renaissance » (nahda) au travers de grands travaux d’infrastructures et d’urbanisations (ex : Townsend 1977 ; Plekhanov 2004 ; Wippel 2013a, Von Richthofen 2016). Cette ouverture au monde extérieur et à une économie moderne l’a propulsé dans une révolution économique et sociétale sans précédent (ex : Peterson 1978 ; Skeet 1992). Cet État‐nation témoigne aujourd’hui d’une transformation en profondeur d’une société multiple, qui tente d’associer héritage historique et modernisation comme l’assise d’une identité forte dans la région du Golfe et au-delà (ex : Valeri 2007 ; Pappas 2015). Compte tenu notamment de sa situation géographique de carrefour stratégique et économique, ce pays participe, avec le détroit d’Ormuz, à la gestion des voies d’accès du Golfe à l’océan indien (ex : Villiers 1969 ; Mery 2000 ; Nicollini 2004 ; Agius 2005). Il établit une indéniable jonction historique et culturelle entre le monde arabe de l’Asie occidentale, l’Afrique orientale et le monde indien en ce début du XXIe siècle.

L’Oman Vision 2040 apparaît donc comme une étape charnière dans l’histoire récente de cette nation. Si elle s’inscrit dans une continuité avec la « renaissance » initiée par le Sultan Qaboos Bin Said (1940 – 2020) le 18 novembre 1974, elle propose un substantiel changement de paradigme. Ce projet se définit comme une « passerelle » pour surmonter les défis des changements mondiaux que doit affronter la jeune génération de citoyens du Sultanat, de stimuler la croissance et favoriser la compétitivité économique et le bien-être social. Ainsi, présentée comme un « renfort » pour le développement durable, cette vision d’avenir préfigure des transformations qui impliqueront de nouvelles mutations de la société. Une page de la longue histoire d’Oman se tourne, une nouvelle s’entrouvre.

Ce numéro d’Arabian Humanities propose de faire un état des lieux pluridisciplinaire de la période contemporaine du Sultanat d’Oman en faisant dialoguer les travaux anciens et récents. Ils pourront autant porter sur son histoire que sur les grandes mutations sociales et culturelles qui ont traversé sa société. Il s’agit d’explorer les différents aspects observables aujourd’hui et qui participent à une meilleure compréhension de ce pays à travers le temps.

Quelles ont été les grandes étapes de la construction nationale et de cette « renaissance » économique et culturelle au regard de son histoire passée ? De quelles manières s’articule l’aménagement de ce territoire géographique et humain ? Comment la société omanaise, dans toute sa diversité, a-t-elle contribué à cette transformation contemporaine ?  Et quel regard porte-t-elle sur son passé ?

Les propositions d’articles sont invitées à explorer autant la dimension historique qu’anthropologique, sociologique et culturelle au travers des thématiques de l’Oman Vision 2040 qui, sans être exclusives, peuvent être associées et articulées dans leur propos : La dimension culturelle d’une société « créative »Un État-nation dans le « développement durable »Ressources naturelles et sauvegarde de l’environnementLa modernisation de « l’État responsable ».

Les articles pourront également se pencher sur les mises en récit de l’Oman. Il s’agira d’explorer la mise en valeur historique des relations commerciales et culturelles entre l’Arabie, l’océan Indien et au-delà de l’Antiquité à nos jours, de leur insertion dans les représentations collectives, et leurs projections dans la lecture nationale des multiples éléments constitutifs de la culture omanaise contemporaine. En cela, la dynamique des programmes archéologiques, l’accroissement du nombre de musées thématiques et de festivals en tout genre ces trois dernières décennies, témoignent du grand intérêt porté par l’État omanais sur le patrimoine de la nation et de l’engagement des citoyens dans sa valorisation.

Les articles peuvent être écrits en arabe, anglais, ou français. Les textes devront être accessibles à un public pluridisciplinaire. Les articles devront faire entre 8000 et 10 000 mots, notes et bibliographie incluses.

Les résumés (300-500 mots) devront préciser la problématique principale, la méthodologie prévue et les sources utilisées. Les propositions devront en outre inclure une courte biographie de l’auteur (Nom et prénom, affiliation institutionnelle et fonction, adresse, n° de téléphone et adresse e-mail) et les principales références bibliographiques.

Les propositions sont à envoyer avant le 25 avril 2020 à :

Maho Sebiane (, Sterenn Le Maguer-Gillon (, Marion Breteau ( et Sylvaine Giraud (

Les contributions sont attendues avant le 30 juin 2020.

Voir les normes éditoriales d’Arabian Humanities :


  • Références indicatives:

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Sterenn Le Maguer

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